Onwelkome tekenen voor Bush talrijk

Er zijn nog drie weken te gaan voor de Republikeinse partij in Houston bijeenkomt om haar kandidaat voor de komende presidentsverkiezingen van de Verenigde Staten officieel aan te wijzen, maar veel partijleden lijken zich daarop steeds minder te verheugen. Deze week deden enkele Republikeinse Congresleden openlijk hun beklag over het “politieke vacuum”, waarin Bush' campagne zich zou bewegen. Enthousiasme en strijdlust zouden op Capitol Hill hebben plaatsgemaakt voor “mismoedigheid” en “depressie.”

Ook de kandidaat zelf lijkt steeds minder zelfverzekerd. Gisteren besloot president Bush dat het misschien verkeerd zou vallen wanneer hij de resterende tijd ontspannen vissend en golfend zou doorbrengen op zijn buitenverblijf te Kennebunkport, Maine. In plaats daarvan zal hij nu intensief campagne voeren in twee van zijn cruciale staten, Texas en Californië.

De onwelkome berichten voor Bush zijn talrijk. Gisteren bleek uit officiële cijfers dat de economische groei van de VS in de afgelopen drie maanden is gehalveerd ten opzichte van de eerste drie maanden van het jaar. Het Witte Huis zette onmiddellijk alle zeilen bij om deze te relativeren - “het is niet fantastisch, maar het is wel groei” - maar voor Bill Clinton, die zijn rivaal Bush een falend economisch beleid verwijt, vormen ze nuttige munitie.

Volgens de colomnist George Will is de achterstand die Bush in opiniepeilingen heeft opgelopen reeds fataal. In een door The Washington Post gepubliceerd artikel ried hij Bush daarom aan zich terug te trekken als kandidaat (zie de Opiniepagina van deze krant).

Ook het slechte imago van Bush' running mate Dan Quayle blijft hem parten spelen. Gisteren publiceerde de Post een advertentie van een hele pagina, waarin Quayle werd opgeroepen zich terug te trekken. “Alstublieft, vice-president Quayle, ga opzij voor Amerika”, aldus de advertentie, die werd betaald door "Tommy' Thomas, oud-voorzitter van de Republikeinse partij in Florida. Maar wanneer Bush zich van Quayle had willen ontdoen, is het daarvoor nu te laat - het geschonden prestige zou zwaarder wegen dan de politieke winst, zo zeggen waarnemers.

In een poging het tij te keren heeft George Bush een beroep gedaan op zijn vrouw, de onverminderd populaire Barbara. Op prime time moet zij de Republikeinse conventie toespreken, twintig minuten lang, over "familiewaarden', omringd door kinderen en kleinkinderen.