VERWARRING ROND EEN BRAAMSTRUIK

Het kon moeilijk trivialer, maar het verwijderen van een braamstruik op de duinbanen van de Noordwijkse golfclub kostte de Engelse golfer Mike McLean 215.000 gulden en uiteindelijk ook de titel in het Heineken Dutch Open. De plaatsvervangende kampioen Bernhard Langer sprak dan ook verbaasd over "de meest rare overwinning uit mijn loopbaan die ik ooit heb meegemaakt.'

Het respect in de golfsport voor alles wat groeit en bloeit kreeg gisteren voor Mike McLean wel een heel bijzondere betekenis. Maar de regels van de Royal & Ancient Golf Club of St Andrews in Schotland, samen met de United States Golf Association het wetgevend lichaam voor het golfspel, zijn onverbiddelijk. Regel 13 punt 2 verordonneert dat het bewegen, buigen of breken van iets dat groeit op de baan om de bal beter te kunnen slaan ten strengste verboden is. Op de elfde hole had McLean de indruk dat de bal los lag en dat er zich wat losse klimop in de duinbegroeing bevond dat hij straffeloos kon verwijderen. De televisiebeelden na afloop maakten de pijnlijke vergissing duidelijk. “Ik moet de golfregels nog maar eens goed bestuderen”, vatte McLean zijn kostbare fout lakoniek samen. “Het was een stomme samenloop van omstandigheden. Want ik had al een ijzer zeven in mijn hand om de bal te slaan. Maar er was wat onduidelijkheid wie er aan de beurt was. Langer vroeg nog aan mij: "moet jij nu slaan of ik?' Hij moest eerder want anders had ik mijn bal zo uit de rough geslagen. Ik kon hem heel gemakkelijk slaan. Maar ik maakte daarna de vergissing eerst wat rommel rond de bal weg te willen halen. Dat mocht niet want hij lag vast.”

De Engelsman eindigde daardoor met 37.560 pond sterling op een gedeelde derde plaats met zijn landgenoot Gary Evans omdat hij op de door hem voorbeeldig par 4 geslagen elfde hole voor zijn overtreding twee strafslagen kreeg. In plaats van min twaalf eindigde McLean daardoor na vier dagen op min tien. Hij gebruikte één slag meer dan de Duitser Bernhard Langer en de Schot Gordon Brand junior die voor het baangemiddelde over vier dagen van 288 elf slagen minder nodig hadden en met min elf op 277 finishten. In de zogeheten play off met sudden death bleek Langer uiteindelijk de sterkste. Brand junior kon plotseling de green van de achttiende hole niet meer vinden en moest na enkele ongecontroleerde slagen constateren dat Langer er met de hoofdprijs van 325.000 gulden vandoor ging. Voor Brand resteerde ruim twee ton en voor McLean en Evans elk ruim honderd duizend gulden.

Daarmee kwam een dramatische ontknoping aan een toernooi waarin McLean zich op de laatste en achttiende hole met een birdie leek te hebben ontdaan van Bernhard Langer. Toen McLean gewonnen dacht te hebben en zijn Tour-kaart in het clubhuis wilde laten afstempelen werd de Engelsman door de organisatie met de gewraakte televisiebeelden van zijn overtreding geconfronteerd.

De straffe tegenwind uit het zuidwesten maakte het Dutch Open op bepaalde holes echter tot een soort loterij waarbij op de slotdag nog wel zo'n stuk of tien spelers als favoriet voor de eindzege konden worden beschouwd. Onder hen ook Greg Norman, de Australiër die voor een gigantisch startgeld door Heineken naar Nederland was gehaald. Bernhard Langer ging met scores uit de eerste dagen van 68-68-69, met elf onder par als leider van het klassement weliswaar de slotronde in maar hij slaagde er gisteren met een baanrondje van 72 niet in dat resultaat te verbeteren. Dat deden wel Gordon Brand junior, die gisteren de beste was met 67 slagen, vijf onder par waardoor hij oprukte naar een gedeelde eerste plaats naast Langer. Maar ook de Engelsman Mark Mouland, de jonge prof Gary Evans en zelfs de winnaar van vorig jaar, de Amerikaan Payne Stewart, bleven lang in de race voor de eindzege. Voornamelijk omdat de voortreffelijk spelende Langer, eenmaal op de green gearriveerd, keer op keer verkrampte als hij moest putten. Ogenschijnlijk het simpelste onderdeel van het spel dat zelfs in de verloren uurtjes op vliegvelden of hotelkamers door het profgezelschap druk wordt beoefend.

Maar Langer en putten hebben al jaren een moeilijke verhouding. Hoewel hij gisteren op de derde hole met een prachtige putt toch ook een keer scoorde. Eerder zijn carrière werd Langer al geplaagd door de onder golfers zo gevreesde yipps, wat ook voorkomt bij gevierde pianisten die plotseling geen klank meer uit de toetsen kunnen krijgen. Na veel geploeter heeft Langer zijn yipps overwonnen. Hoewel de geforceerde manier waarop hij nog steeds de putter vasthoudt voor een speler van zijn niveau uiterst merkwaardig oogt. Waar Mclean zelfs van buiten de green met speels gemak de hole vond, zo krampachtig ging het putten bij Langer, die daardoor ettelijke kansen op een birdie onbenut liet.

Niettemin heeft de 34-jarige Duitser uit Anhausen zich de afgelopen vijftien jaar tot één van de beste en meest succesvolle golfers ter wereld ontwikkeld. In totaal won Langer 34 toernooien, 26 in de PGA European Tour en acht in andere werelddelen. Zijn grootste triomf was zijn overwinning in 1985 van de US Masters, zijn enige Grand-Slamoverwinning tot nu toe. Het Dutch Open, dat Langer ook al won in 1984, was zijn eerste toernooizege uit 1992. Volgens de officiële PGA-opgave bedroeg alleen zijn prijzengeld tot en met 1991 al bijna zeven miljoen gulden. Maar evenals bij proftennissers moet daar een veelvoud bij opgeteld worden aan inkomsten uit reclameactiviteiten, startgelden en exhibities.

Toch heeft er een kentering plaats gevonden in het leven van Bernhard Langer, getrouwd en twee kinderen, die tot de conclusie is gekomen dat een leven van Ferrari's, Porsches en landhuizen, zijn leegheid en beperkingen heeft. Aan de vooravond van het afgelopen week gespeelde British Open kwam Langer met de opzienbarende mededeling: “Mijn leven staat nu geheel in dienst van God.” Ondanks al zijn successen voelde de golfer zich geestelijk leeg en kwam hij tot de conclusie dat hij in zijn leven op een dood spoor zat. De ommekeer kwam toen hij zich tijdens de American Tour aansloot bij de bijbelklas van collega-golfer Bob Clampett. Hij heeft zijn golfsuccessen volgens eigen zeggen daardoor wat beter leren relativeren en kan daarom tegenwoordig weer dubbel genieten van een overwinning in het Dutch Open. Vorig jaar eindigde Langer op de achtste plaats van de Sony-ranking, de wereldranglijst voor golfprofs. Maar met een Europese-, Amerikaanse- en Aziatische Tour is het wat verwarrend rond de wereldranglijst in het golf waar in belangrijke toernooien profs en amateurs vaak broederlijk naast elkaar spelen. Dat bleek ook in het Dutch Open waar de Nederlander Michael Vogel als amateur op de 72ste plaats eindigde en voor zijn inspanningen een medaille mocht ontvangen en zijn landgenoot Ruud Bos voor zijn 69ste plaats toch nog snel 891 pond sterling (bijna 3000 gulden) kreeg.