EG gaat onder strenge voorwaarden akkoord met bod; "Nestlé mag Perrier inlijven'

ROTTERDAM, 23 JULI. Nestlé gaat akkoord met de voorwaarden die de Europese Commissie heeft gesteld aan de overneming van de Franse mineraalwaterfabrikant Source Perrier. De EG keurde de overneming gisteren goed, op voorwaarde dat Nestlé een aantal van zijn kleinere mineraalwatermerken van de hand doet, zodat er voldoende ruimte blijft voor concurrentie.

De EG verlangt van het Zwitserse voedingsmiddelenconcern dat het in ruil voor de zeggenschap over Perrier, de grootste mineraalwaterfebrikant in de wereld, onder andere zijn merken Vichy, Thonon, Pierval en Saint Yorre verkoopt. De merken die moeten worden afgestoten, vertegenwoordigen zo'n twintig procent van de Franse mineraalwatermarkt.

Nestlé gaat hiermee akkoord, volgens een woordvoerder, omdat het concern niet verstrikt wil raken in een lang juridisch gevecht met een onzekere uitkomst. Nestlé blijft ook zonder de merken die het moet afstoten de grootste mineraalwaterfabrikant ter wereld, omdat het de merken Perrier en Contrexeville aan zijn eigen merk Vittel zal toevoegen.

De Europese Commissie wil door haar besluit voorkomen dat de Franse mineraalwatermarkt wordt overheerst door slechts twee fabrikanten, Nestlé en het Franse voedingsmiddelenconcern BSN. De EG vreest dat een "duopolie' van deze twee de prijs van mineraalwater zou opdrijven. Het is de eerste keer dat de EG de dreiging dat twee of meer bedrijven samen een oligopolie kunnen vormen een laat meewegen in een beslissing over een overneming.

Nestlé moet zijn kleinere merken nu verkopen aan een derde partij, die sterk genoeg is om tegen Nestlé en BSN op te boksen, voordat het zijn bod op Perrier gestand doet. De produktie van de te verkopen merken moet ongeveer 3 miljard liter per jaar bedragen, gelijk aan twintig procent van de produktiecapaciteit van Nestlé, Perrier en BSN. Nestlé moet beloven de afgestoten merken de eerstkomende tien jaar niet terug te zullen kopen. De Europese Commissie behoudt zich het recht voor de aspirant-koper af te keuren.

Europees commissaris voor mededingingszaken, Sir Leon Brittan, noemde het EG-besluit gisteren “een grote overwinning voor de consument” en “een mijlpaal” in de EG-controle op fusies en overnemingen.

Nestlé heeft begin dit jaar om Perrier een zware slag geleverd met de Italiaanse familie Agnelli van het Fiat-concern. Uiteindelijk deed Nestlé het hoogste bod (circa 5,1 miljard gulden) op felbegeerde mineraalwaterproducent.

Eerder had Nestlé al overeenstemming bereikt met BSN, dat Nestlé in de strijd tegen Agnelli heeft geholpen, over de verkoop van zijn watermerk Volvic aan BSN. Nestlé zou volgens eigen lezing na verkoop van Volvic 36,8 procent van de Franse markt in handen hebben. BSN zou dan over een marktaandeel van 30,9 procent beschikken. De Europese Commissie eist echter dat Nestlé eerst de andere merken verkoop, voordat ze Volvic overdoet aan BSN.