Succesvolle toekomst bleek voor zeppelin niet weggelegd

De zeppelin is terug, Ned.1 22.35-23.25u.

Zeppelin is een ander woord voor hoogmoed. Wie dat nog niet wist moet vanavond vooral kijken naar de BBC-produktie The blimp is back!, door de EO vertaald als De zeppelin is terug, dat een collage bevat van de gewelddadige ogenblikken die het leven van een luchtschip plegen af te sluiten.

Het bekendst is natuurlijk het ongeluk met het Duitse luchtschip Hindenburg, dat in 1937 op de New-Yorkse vliegbasis Lakehurst groots tot as wederkeerde, maar even onthullend zijn de schijnbare kleinigheidjes - een windje, een ongelukkige timing bij het landen - met even fatale gevolgen: binnen enkele seconden verandert de vis van aluminium of zijde in een lachwekkende hoop schroot.

Op grond van de ongevallenstatistieken mag het daarom nog steeds een wonder heten dat het luchtschip ooit een succesvolle toekomst leek te hebben als civiel transportmiddel of voor militair gebruik. Tijdens de Eerste Wereldoorlog ging driekwart van alle Duitse zeppelins verloren tijdens het werpen van hun bommen op Britse steden. En dat de met waterstofgas gevulde Hindenburg en Graf Zeppelin duizenden passagiers in het interbellum veilig over de oceaan hebben vervoerd, lijkt vooral toeval geweest te zijn, uitstel van executie. Ze waren interessant zolang het vliegtuig nog niet de efficiency en veelzijdigheid van tegenwoordig had bereikt, maar zijn nu achterhaald. Het luchtschip was een interessante en romantische hybride van schip en vliegtuig, maar nu voorgoed verleden tijd.

Soms hoort men dat er "nieuw leven' is voor het luchtschip, bijvoorbeeld om hout te transporteren uit ontoegankelijke bosgebieden. Dat zou moeten blijken uit de paar gemotoriseerde reclame-blimps (Fuji, Goodyear) die er nog rondvliegen. Of uit de heteluchtballon-in-zeppelinvorm die enkele jaren geleden een plastic "vlot' met biologen op de boomtoppen van het regenwoud in Frans-Guyana heeft laten zakken.

Maar al zijn in deze luchtschepen nieuwigheidjes toegepast zoals kantelbare motoren of een huid van dacron, echt emplooi blijkt er nog steeds niet voor ze te zijn, of hetzelfde werk kan eenvoudiger op een andere manier gedaan worden. De luchtschepen van nu eindigen nog steeds op de schroothoop, als curiosum in het pretpark, of zij vliegen zoemend een eenzaam rondje boven een wereldtentoonstelling. Er is geen "nieuw leven' voor de zeppelin. De blimps van vandaag zijn de laatste overlevenden van een uitgestorven diersoort. De zeppelin blijft wat hij is: een luchtballon. Het soortelijk gewicht is te laag voor de werkelijkheid.