Britse roddelpers: politici bellen ons zelf

LONDEN, 21 JULI. David Mellor, de in opspraak geraakte Britse minister verantwoordelijk voor kunst, sport en media kan zich vandaag verheugen in opnieuw kolommen tekst en pijnlijke spotprenten in de media over zijn affaire met een werkloze actrice, maar ook in de onvoorwaardelijke steun van premier John Major. De schandaalpers vecht ondertussen terug tegen de beschuldiging dat ze te ver gaat bij het indringen in de privé-sfeer van anderen en beschuldigt de Conservatieve partij van hypocrisie.

De minister vecht voor zijn politieke overleving, ook al is hij als prominent lid van een partij die “family values” hoog in het vaandel voert, betrapt met wat hier plastisch heet “zijn broek op zijn enkels”. Major beschouwt het gebeurde als een privé-affaire en heeft geweigerd in te gaan op Mellors aanbod ontslag te nemen. De premier vertoonde zich gisteren nadrukkelijk op een receptie op Mellors ministerie.

De hoofdredactie van The Sun - niet de krant die het afgeluisterde telefoongesprek tussen Mellor en Antonia de Sancha publiceerde - beticht Majors en Mellors partij vandaag van hypocrisie en onthult dat een vooraanstaand minister uit Majors vorige kabinet tijdens de afgelopen verkiezingscampagne geprobeerd heeft de leider van de Liberale Democraten, Paddy Ashdown verder in opspraak te brengen door The Sun op te bellen met namen en adressen van vijf vrouwen met wie Ashdown buitenechtelijke relaties zou hebben gehad.

De hoofdredacteur van The People, het blad dat voor zijn primeur naar verluidt 40.000 pond betaalde aan de actrice en haar helpers, zegt dat Mellor zijn kiezers heeft bedrogen door zich in de campagnelectuur in april te laten portretteren met vrouw en kinderen, vervolgens een relatie aan te gaan en daarna zijn uiterste best te hebben gedaan om die relatie te ontkennen.

“De Mellor-affaire toont aan waarom Lagerhuisleden van alle partijen om het hardst roepen om een privacy-wet. Zij willen niet dat het licht van de persvrijheid schijnt in de hoeken en kieren van hun eigen leven”, schrijft The Sun in een hoofdartikel.

Ondanks de steun van premier Major, blijft het de vraag of David Mellor in zijn huidige functie kan overleven. De minister wordt geholpen door het feit dat de parlementaire zomervakantie is begonnen, maar desondanks groeit de controverse onder Lagerhuisleden: kan deze minister belast blijven met de de portefeuille waarin grenzen aan de persvrijheid worden gedefiniëerd? De woordvoerders van Major zeggen van wel: introductie van een wetsvoorstel ter regulatie van de pers, mogelijk deze herfst, is immers de verantwoordelijkheid van het hele kabinet, ook al wordt zij geïnitiëerd door Mellor. Maar anderen wijzen erop dat het schouwspel van een minister die een wetsvoorstel inzake persvrijheid verdedigt, terwijl hij mogelijk tot zijn dood achtervolgd zal worden door de associatie met gepubliceerde details uit zijn affaire met de actrice( The Sun vandaag: “Ze was fantastisch met het sabbelen aan haar minnaars' tenen”) onaanvaardbaar zal blijken.

Mellor zelf arriveerde gisteren dapper, maar met hem kenmerkende bluf, bij de hoofdingang van zijn ministerie in Whitehall, glimlachte nerveus naar de tientallen fotografen en cameramensen en verklaarde dat het van nu af “business as usual” was.

De meeste politieke commentatoren betuigen vandaag hun instemming met het feit dat betrapt worden op een buitenechtelijke relatie niet automatisch - zoals tot nu toe het geval leek - het eind aan een politieke carrière hoeft te betekenen. Hoogmoed kan Mellor worden aangerekend, “maar als hij hard genoeg is om dit uit te zitten verdient hij de steun van zijn collega's en de vergiffenis van het publiek”, schrijft de conservatieve Daily Telegraph.