Britse media-minister nu zelf betrapt

LONDEN, 20 JULI. De Britse pers heeft dit weekeinde weer een stapje gezet in de richting van regulatie door de overheid. Uitgerekend de minister die verantwoordelijk is voor mediazaken, John Majors boezemvriend David Mellor, is het nieuwste slachtoffer van de nieuwgierigheid naar het privé-leven van bekende personen.

Het kwijnende schandaalblad The People, gevolgd door de concurrentie, publiceerde gisteren de letterlijke tekst van een telefoongesprek tussen Mellor (achttien jaar getrouwd en vader van twee kinderen) en zijn geliefde, een werkloze actrice “van Spaans-Zweedse afkomst”.

De minister voor het Nationale Erfgoed (kunst, sport en mediazaken) bood ogenblikkelijk zijn ontslag aan bij premier Major. Die weigerde dat te aanvaarden en liet tegelijkertijd weten dat de jarenlange vriendschap van de Majors met de Mellors onaangetast zou blijven.

Hoe The People aan de tekst van het telefoongesprek is gekomen is niet duidelijk, maar er zijn aanwijzingen dat Mellors geliefde zelf munt heeft geslagen uit haar contacten met de minister. Antonia de Sancha, “Miss Spanish Eyes”, zou naar verluidt 40.000 pond (150.000 gulden) hebben opgestreken voor haar verraad.

Het is de derde keer binnen een half jaar dat een Brits politicus in opspraak raakt door de publicatie van details uit zijn privé-leven. Eerst moest dit voorjaar de leider van de Liberale Democraten, Paddy Ashdown, onder druk van een dreigende publicatie bekennen dat hij jaren geleden een kortstondige buitenechtelijke verhouding had gehad. Tien dagen geleden achtte The Independent het in het algemeen belang om te melden dat de minister voor gezondheidszorg, Virginia Bottomley, die een campagne had gelanceerd om het aantal ongehuwde moeders te beperken, 25 jaar geleden zelf een ongehuwde moeder is geweest vóór ze met de vader van het kind, collega-MP Peter Bottomley, trouwde. Een deel van de pers stortte zich vervolgens op het kind in kwestie.

De hoofdredacteur van The People, Bill Hagerty, verdedigt de publicatie van Mellors privé-uitlatingen met het argument dat de minister tegen zijn geliefde zegt: “Je hebt me uitgeput - ik kan niet meer. Ik moet morgen twee grote toespraken afhandelen en ik heb er nog niet één af.” Dat, meent Hagerty, geeft aan dat de minister zijn taak niet naar behoren kan vervullen en is dus een zaak van algemeen belang.

De Mellor-affaire is politiek pikant omdat het uitgerekend dit lid van het kabinet-Major is, dat straks dient te beslissen of de Britse media in de afgelopen anderhalf jaar voldoende blijk hebben gegeven van verantwoordelijkheidsgevoel in hun publicaties. Mellor waarschuwde de schrijvende media al eens dat zij in deze proefperiode voorafgaand aan een laatste beoordeling, bezig zijn aan “een borrel in café De Laatste Kans”. Gisteren gaf de minister een verklaring uit waarin hij erkent dat hij huwelijksmoeilijkheden heeft en waarin hij de hoop uitspreekt dat hij de kans krijgt die op te lossen buiten het licht van de schijnwerpers van de openbaarheid.