Amerikaanse golfers passen zich goed aan op Muirfield

ROTTERDAM, 17 JULI. Twee Amerikanen hebben de leiding genomen na de eerste ronde in het Britse Open. Op de baan van Muirfield in Schotland kwam eerst Steve Pate en daarna zijn landgenoot Ray Floyd tot een score van 64, zeven slagen onder par. Zij worden op een slag gevolgd door de Britten Ian Woosnam en Gordon Brand.

Hoewel er dit jaar geen Ryder Cup wordt gehouden, de tweejaarlijkse teamwedstrijd tussen de beste spelers van Amerika en Europa, belooft dit 121ste Open een aardig alternatief te worden, al speelt iedereen voor zijn eigen kansen. De grote Britse favoriet Nick Faldo ligt twee slagen achter, evenals twee andere Amerikanen, John Cook en Lee Janzen. Het is zes Grand Slam-toernooien geleden dat een Europeaan voor het laatst won. Nadat Ian Woosnam in april vorig jaar de beste was in de US Masters, gingen vier titels daarna naar Amerikanen en een naar de Australiër Ian Baker-Finch, die deze week zijn titel verdedigt.

Het is opmerkelijk hoe snel de Amerikanen zich weten aan te passen aan de harde baan van Muirfield. In de Verenigde Staten worden de banen automatisch beregend en wordt de bal zo lang en zo ver mogelijk door de lucht richting hole geslagen. Eenmaal op de green bijt de bal zich in de grond en blijft liggen. Op Britse banen moet de speler inschatten hoever de bal voor of op de green nog zal doorrollen. Steve Pate maakte zeven birdies en Ray Floyd acht burdies en een bogey.

Vooral van Floyd mag verwacht worden dat hij de komende drie dagen zal meedingen naar de titel en de eerste prijs van 310.000 gulden. In september wordt hij vijftig jaar, maar niets lijkt er op dat hij rijp is voor de Senioren Tour. Floyd staat vijfde op de dollar-ranglijst van de reguliere PGA Tour en kwam tot zijn beste spel in maart, toen zijn huis tot de grond toe afbrandde. Hij probeerde het verlies te vergeten door daden op de golfbaan. In dezelfde week won hij het Doral Open. De Amerikaan, die niet in aanmerking komt voor de prijs van de mooiste swing, kan met een overwinning in Muirfield de vijfde speler in de geschiedenis worden die alle Grand Slam-toernooien minimaal een keer heeft gewonnen.

Alleen het Britse Open ontbreekt nog op zijn palmarès. “Je wint geen golftoernooi met een eerste ronde”, besefte Floyd na afloop van zijn bijna vlekkeloze ronde. Gevraagd naar een verklaring voor zijn succes dit seizoen, zei hij: “Ik ben nog steeds gek op dit spel en nog steeds op competitie ingesteld. Daarom kan ik het ook opbrengen om nog steeds te oefenen en mijn spel proberen te verbeteren.”

Het was gisteren een dag van uitzonderlijk lage scores. Meer dan de helft van de spelers kwam rond in par of beter. Spelers met een vroege starttijd waren het beste af, omdat er vrijwel geen wind stond. Pas later op de dag ging het waaien en kwamen de spelers voor een verrassing te staan toen de wind binnen een uur zestig graden draaide. De sterke wind die voor het weekeinde is voorspeld, kan van groot belang zijn voor het uiteindelijke resultaat op zondagmiddg. Amerikanen zijn verwend met hun gemanicuurde banen, maar de besten onder hen hebben een enorme wilskracht om te winnen. Europeanen, en dan vooral de Britten, worden beter geacht in slechte weersomstandigheden, maar hebben misschien het nadeel van de favorietenrol. De start van Woosnam (65), Faldo (66) en Sandy Lyle (68) belooft in ieder geval veel.

De Spanjaarden Severiano Ballesteros en José-Maria Olazabal en de Duitser Bernhard Langer maakten zeventig en hebben voorlopig zes slagen goed te maken. Een andere kanshebber, de Schot Colin Montgomerie, kon niet beter dan 76 en lijkt kansloos om de kwalificatie na 36 holes te overleven. Hetzelfde geldt voor de 52-jarige Jack Nicklaus, die 75 maakte. Na dertig jaar topgolf lijkt het doek voor de beste golfer aller tijden langzamerhand te zijn gevallen.