Burgemeester Luik gestraft voor corruptie

BRUSSEL, 16 JULI. Het zijn bittere tijden voor de franstalige socialisten in België. Gisteren werd één van de kopstukken van de partij, de ex-burgemeester van Luik Edouard Close wegens corruptie tot 28 maanden voorwaardelijke celstraf, een boete van 30.000 frank plus teruggave van 1 miljoen frank smeergeld veroordeeld.

De burgemeester had systematisch de exploitatie van parkeerautomaten en de levering van bushokjes en reclamepanelen in Luik aan bevriende firma's "verkocht' in ruil voor snoepreisjes en geschenken, voor een totale waarde van bijna acht miljoen frank.

Eerder deze week raakte de grootste politieke partij van Wallonië, tevens coalitiepartner in het nationale kabinet, in opschudding doordat Justitie huiszoekingen deed in de partijkantoren in Luik. Oorzaak waren toen de aantijgingen van oud-minister en partijgenoot Alain van der Biest, die overigens zelf wordt verdacht van aandelenzwendel en mogelijke betrokkenheid bij de moord op PS-topman André Cools in de zomer van vorig jaar.

Van der Biest bleek al in november vorig jaar aan een onderzoeksrechter te hebben verteld dat de PS geld afdwong bij bedrijven in ruil voor overheidsopdrachten. Pas toen deze verklaring dit weekend uitlekte, kwam Justitie in actie. Onder meer de boekhouding van de Luikse partij-afdeling werd in beslag genomen.

De onderzoeksrechter lijkt behalve in de aandelenzwendel en de moord op Cools nu ook serieus werk te maken van de manier waarop de socialisten in Luik zaken doen. De liberale fractievoorzitter Louis Michel, die qualitate qua het dossier met de verklaring van Van der Biest had mogen inzien, verklaarde maandag dat het om “corruptie, puur en simpel” gaat. Het onderzoek richt zich onder meer op de uitbreiding van het vliegveld Bierset - Cools zelf zou ervoor hebben gezorgd dat de Belgische overheid alleen Agusta-gevechtshelikopters kocht als het onderdelencentrum op Bierset mocht komen.

Met de veroordeling van ex-burgemeester Close is de ramp voor de socialisten nu compleet. Wat bij de start van het proces nog als een incident werd gezien, lijkt bij het vonnis symbool van een partij in verval geworden.