Noriega in Miami tot 40 jaar cel veroordeeld

MIAMI, 11 JULI. Generaal Manuel Noriega, de vroegere sterke man van Panama, is gisteren door een federale rechtbank in Miami (Florida) tot 40 jaar gevangenisstraf verooordeeld wegens afpersing en medeplichtigheid aan handel in verdovende middelen. Noriega is het eerste staatshoofd dat door de Amerikanen uit zijn land is gehaald en vervolgens berecht.

De aanklager had 120 jaar geëist. Noriega (57) was in april schuldig bevonden aan acht van de tien punten van de telastlegging. Hij gaat tegen het vonnis in beroep .

Noriega, die zich in januari 1990 overgaf aan het Amerikaanse leger na de invasie van Panama van twee weken tevoren, las vóór de uitspraak een drie uur durende verklaring voor. Daarin hield hij vol dat hij onschuldig was en verklaarde hij dat hij het slachtoffer was van politieke vervolging door de regeringen van de presidenten Reagan en Bush. Zij hadden hem willen pakken, omdat hij had geweigerd Panama door de VS te laten gebruiken, onder andere tegen het sandinistische Nicaragua. Noriega verwees herhaaldelijk naar God, Socrates, Columbus, Spaanse conquistadores en de wortels van de Panamese onafhankelijkheid. Van handel in verdovende middelen repte hij nauwelijks.

In de zeven maanden van het proces riep de regering meer dan 60 getuigen op, van wie velen zelf drugsmokkelaars waren geweest, om te bewijzen dat Noriega niets anders dan een ordinaire drughandelaar was. Noriega's verdedigers op hun beurt zeiden dat de zaak “stonk tot in Washington” en dat hij een politieke zondebok was wegens zijn weigering de Amerikaanse regering in Midden-Amerika terwille te zijn. Bovendien betoogden zijn advocaten dat Noriega een krijgsgevangene is, op wie de Geneefse conventie van toepassing is. Hij zou derhalve niet in een civiele gevangenis kunnen worden opgesloten. (Reuter, AP)