Reusachtig zwart gat gevonden

WASHINGTON, 10 JULI. Twee Amerikaanse astronomen hebben aanwijzingen gevonden voor het grootste zwarte gat dat ooit is gerapporteerd. Het vermeende gat, in het sterrenselsel “NGC 3115” op 30 miljoen lichtjaar van de aarde, zou een massa hebben van ongeveer een miljard maal die van de zon. Dat is honderd maal zo zwaar als het zwaarste zwarte gat tot nu toe bekend.

Zwarte gaten zijn hemellichamen met een zo grote dichtheid, dat elke vorm van massa of materie erin verdwijnt. Zelfs licht kan er niet aan ontsnappen. Zwarte gaten kunnen derhalve niet direct worden waargenomen. Hun bestaan wordt indirect afgeleid uit telescopische waarnemingen van sterbewegingen en het licht dat ze uitzenden.

De ontdekking van het mogelijke nieuwe zwarte gat, gedaan door John Kormendy van het Astronomisch Instituut van de Universiteit van Hawaii en Douglas O. Richstone van de Universiteit van Michigan, wordt vandaag gepubliceerd in the Astrophysical Journal. Het tweetal deed hun waarnemingen via een telescoop op Mauna Kea, Hawaii.

NGC 3115 is een sterrenselsel van normale helderheid en bevindt zich in het sterrenbeeld Sextans. Het is ongeveer tweemaal zo groot als ons eigen melkwegstelsel, bevat voornamelijk oude sterren en nauwelijks of geen interstellair gas. Uit de bewegingen van de sterren leiden Kormendy en Richstone af dat het sterrenstelsel veel meer massa bevat dan zijn helderheid doet vermoeden. In het centrum van NGC 3115 moet zich een extreem krachtig zwaartekrachtsveld bevinden, dat alleen maar kan zijn opgewekt door een zwart gat. (Reuter, AP).