Tweevoudig olympisch volleybalkampioen met oude sterren naar Barcelona; Amerikanen weer met gouden droom

ROTTERDAM, 29 JUNI. Het is druk in de volleybaltop bij de mannen. De Amerikaanse bondscoach Fred Sturm constateerde na twee nederlagen in de World League van zijn team tegen Nederland (3-0 en 3-1) dat er straks bij de Olympische Spelen voor het eerst sinds 1976 geen favorieten door de één of andere boycot zullen ontbreken. Volgens deze keurige man in pak en met aktetas zijn er zes kandidaten voor een medaille in Barcelona. Daar rekent Sturm zijn eigen ploeg ook bij.

In de Verenigde Staten wordt al optimistisch gesproken en geschreven over het derde achtereenvolgende olympische goud. Going for gold. De Amerikanen eindigden zowel in Los Angeles ('84) als in Seoul ('88) op de eerste plaats. Die lijkt in Barcelona te hoog gegrepen, hoewel de duidelijke verliespartijen die de Verenigde Staten tegen Oranje leed een vertekend beeld geven. De ploeg is sterker dan in Rotterdam werd getoond. Vooral omdat sterspeler Steve Timmons zaterdagmorgen met een beenblessure naar huis werd teruggestuurd en dus tegen Nederland in het team ontbrak. Sturm: “Of we goud kunnen winnen? Ik kijk niet zo ver vooruit. Ik wil elke eerstkomende wedstrijd winnen. Maar ik denk dat als je het aan mijn spelers zou vragen ze allemaal zullen zeggen dat het mogelijk is een gouden medaille te halen.”

Het zou de derde sensatie in successie betekenen. Voor Los Angeles hadden de Amerikaanse volleyballers in 1968 in Mexico een zevende plaats behaald en wisten zich daarna drie keer niet eens voor het olympisch toernooi te plaatsen. Maar in '84 wilde men natuurlijk in eigen land een goede beurt maken. Onder leiding van de nu al legendarische Doug Beal werd er via een ambitieus plan een gouden ploeg klaargestoomd. De Amerikanen haalden hun beste spelers bij de universiteiten weg en lieten ze fulltime bij de nationale selectie trainen en spelen. Dat model gold later als voorbeeld voor de Nederlanders die hun internationals eveneens uit de competitie haalden. Ook Arie Selinger beloofde, evenals Beal voor Los Angeles en diens opvolger Dunphy voor Seoul, toen ook prompt goud in Barcelona.

De 37-jarige Sturm, een ex-international en dertien jaar succesvol hoofdcoach van de beroemde Stanford Universiteit, is ook wel in voor een stunt. Daarom deed hij een beroep op de olympische veteranen om in Barcelona mee te doen. Bob Ctvertlik (28 jaar) zei ja, spelverdeler Jeff Stork (31) ook en Steve Timmons (33) ook. Alleen Karch Kiraly bedankte voor de eer. Hij en Timmons zijn de golden boys van het Amerikaanse volleybal. Kiraly is zelfs nog net iets populairder dan zijn compaan. Samen verdienden ze na de olympische successen met gebruinde lichamen vele dollars in het strandvolleybal en samen vertrokken ze in 1990 voor een salaris van een miljoen dollar per jaar naar de Italiaanse topclub Messaggero Ravenna die meteen het felbegeerde landskampioenschap bemachtigde. Timmons heeft een eigen strandkledinglijn.

Timmons kon zijn vriend Kiraly niet overhalen om nog één keer samen op goudjacht te gaan. De twee toppers woonden lange tijd op een steenworp van het trainingscentrum in San Diego samen met Kiraly's echtgenote Janna in een huis. Karch en Janna hebben inmiddels twee zonen en het gezin krijgt nu voorrang van de volleyballer. Timmons heeft voorspeld dat vele mensen zich verbaasd zullen afvragen waarom Kiraly straks niet in Barcelona te zien zal zijn, maar wel op verscheidene Amerikaanse goudstranden tijdens lucratieve toernooien in de zon.

Nu is Timmons uit de huidige selectie de enige speler die zowel in '84 als in '88 het olympische goud won. Ctvrtlik, Stork, Sato en aanvoerder Fortune waren er in Seoul ook bij. De robuuste Bob Samuelson (110 kilo) is één van de nieuwe namen uit het Amerikaanse volleybal. Hij lijdt aan de ziekte alopecia en is daardoor volledig kaal. Fred Sturm heeft nog minder tijd om een gestroomlijnd team voor de Olympische Spelen te formeren dan collega Arie Selinger. De coach had zijn voltallige selectie pas op 27 april voor het eerst bij elkaar.

Arie Selinger sluit niet uit dat de Amerikanen in Barcelona weer voor een verrassing kunnen zorgen. Hij kent ze. Selinger was in de tijd dat collega Doug Beal diens wonderteam formeerde coach van de Amerikaanse vrouwen en werd met hun de olympische nummer twee van Los Angeles. Hij loofde gisteren in sportpaleis Ahoy' de winnaarsmentaliteit van de Amerikanen. “Daar kunnen wij nog wat van leren”, aldus Selinger.

Persoonlijk hadden de twee overwinningen van afgelopen weekeinde op de Verenigde Staten geen extra waarde voor Arie Selinger. “Dat was wel de winst op de Amerikanen op mijn verjaardag in 1989. Toen speelden ze nog bijna met de volledige olympische ploeg.” Hij wilde ook nog geen definitief oordeel vellen over de kracht van het USA-team. “Dat zullen we in Barcelona wel zien.” Collega Frederick Sturm was zeer lovend over Nederland. “Een betere tegenstander hebben we het hele jaar niet gehad.”

Het Nederlandse volleybalteam heeft in de komende twee duels in en tegen Italië in ieder geval aan winst van drie sets genoeg om zich voor de finale van de World League te plaatsen.

Met minder zou Oranje zich ook nog kunnen kwalificeren, maar dan is de ploeg afhankelijk van de resultaten van de andere wedstrijden. Zes landen strijden om vier plaatsen in het finaleweekeinde, op 4 en 6 september in Genua. Alleen het ongeslagen Italië is al zeker van plaatsing.