Panamees schuldig aan moord op Nederlander

MEXICO-STAD, 27 JUNI. Een jury in de Panamese stad David heeft donderdag een voormalige soldaat in het leger van ex-dictator Manuel Antonio Noriega schuldig bevonden aan de moord op een invalide Nederlandse geestelijke, pater Nico van Kleef. Espinoza is het eerste lid van de toenmalige Panamese verdedigingsmacht van Noriega die is veroordeeld.

Nico van Kleef werd op 7 mei 1989, de dag van de verkiezingen in Panama, dodelijk in de nek getroffen door een schot uit het geweer van een soldaat, toen hij in zijn speciaal aangepaste auto in het dorpje Concepción rondreed om de mis aan te kondigen.

De nu 22-jarige ex-soldaat Olmedo Espinoza zou drie jaar geleden op Van Kleef hebben geschoten omdat deze bekend stond als een tegenstander van de toenmalige dictator Noriega. Het incident leidde tot protesten van de Panamese kerk en van de Nederlandse regering, die bij monde van minister Van den Broek (buitenlandse zaken) verzocht om bestraffing van de schuldige. Na de Amerikaanse invasie in december 1989 werd generaal Noriega door anti-drugsagenten gearresteerd en kwam de democratische oppositie in het land aan de macht. Als de soldaat volgende maand wordt gevonnist, kan hij een gevangenisstraf van twintig jaar krijgen. Nog een veertigtal andere oud-leden van Noriega's strijdkrachten wacht berechting voor aanklachten uiteenlopend van corruptie tot moord. Pater Nico van Kleef kwam in het begin van de jaren zestig naar Panama als lid van de orde van lazaristen, die in het westen van Panama evangelisatiewerk bedrijven. Een paar jaar na zijn aankomst in dat land raakte Van Kleef betrokken bij een auto-ongeluk, waardoor hij gedeeltelijk verlamd raakte. De uitvaart van de Nederlandse pater werd destijds door duizenden mensen bijgewoond, mede uit protest tegen het toenmalige regime.