Graduation

Al dagen verkeren de bijna 3.500 studenten van de University of Colorado in een uitgelaten stemming.

De examens zitten erop en er is tijd om eindeloos bij elkaar op de veranda of in de tuin te hangen en te praten over het nieuwe leven dat komen gaat. Soms zakt de stemming een beetje in, want het afscheid nadert. Sommigen zijn vijf jaar lang roommates geweest, hebben dagelijks lief en leed gedeeld; ze zijn haast familie geworden.

Graduation Day is in de Verenigde Staten een feestelijker gebeurtenis dan in Europa, waar een bul wordt uitgereikt tijdens een sobere ceremonie en de studenten zelf kunnen kiezen of ze na afloop een feestje geven of niet. In Boulder komen familie en vrienden uit alle staten en uit het buitenland hun opwachting maken. Sommigen hebben hun ouders sinds lange tijd niet meer gezien.

Het merendeel van de studenten is blank. Ook de buitenlanders, afkomstig uit 113 verschillende landen, zijn blank of oriëntaals. Veel kinderen hebben rijke ouders en willen dat laten zien ook. Rijden ze normaal gesproken op mountainbikes, nu nemen ze de limo of welke andere luxewagen van hun familie dan ook. De shorts, T-shirts, petjes en gympies zijn verruild voor driedelige pakken en cocktailjurkjes. Hun gouden armbanden, diamanten ringen en dure horloges schitteren in het zonlicht.

Het bezoek van de ouders wordt flink uitgebuit. De creditcard van pa is goed voor de rekeningen van de party's en dineetjes. Zo'n 14.000 bezoekers, gemiddeld vier per afgestudeerde, zoeken onderdak in Boulder. Alle hotels zijn volgeboekt en de "happy hours' met free food en free drinks worden druk bezocht.

Graduation Day zelf is strak georganiseerd. Familieleden worden overal in de stad opgepikt door speciale busjes die hen naar het stadion brengen, waar de ceremonie wordt gehouden. Vooraan op het erepodium zitten de bestuursleden van Colorado University, de duizenden stoelen daarachter zijn zorgvuldig per categorie gereserveerd. “Een sterk moreel en grote inzet bij alles wat men doet, is bepalend voor het slagen van je persoonlijke leven en van je carrière”, zegt de directeur in zijn openingsspeech. Hij wordt beloond met een denderend applaus en luid gescandeer.

Veel ouders hebben verrekijkers meegenomen om naar hun kind te zoeken. Dat valt niet mee onder al die uniforme zwarte toga's. Sommige studenten hebben aan hun cap met kwast een ballon of iets fluorescerends gehecht. Hevig gezwaai volgt zodra ze elkaar "gespot' hebben.

Studenten die cum laude afstuderen worden bij naam genoemd en op het podium geroepen om hun bul in ontvangst te nemen. Daarna komen de andere studenten een voor een aan bod. De afgestudeerde gymnastics gaan blootsvoets het podium op. De laatste en grootste groep is afgestudeerd in arts en science en wordt apart met veel gejuich toegesproken.

Maar waarom worden de caps niet in de lucht gegooid? Dat is te duur geworden, want er blijkt een statiegeld van 100 dollar op elke cap te zitten. Na afloop van de ceremonie knallen de flessen champagne open. Camera's flitsen, de party's beginnen. 's Avonds dansen keurig in het pak gestoken trotse vaders met hun uitgelaten dochters. Moeders proberen zonder succes het drinkgelag van hun zonen wat in te tomen.

De volgende dag vertrekken ze weer. Voor de graduates begint het serieuze leven.

"Oh dad, before you go give me some money'!