Bezoek president VS aan Panama-Stad ontaardt in chaos; Bush door traangas verjaagd

PANAMA-STAD, 12 JUNI. Traangaswolken hebben de Amerikaanse president, Bush, gisteren belet een toespraak te houden in een park in Panama-Stad. Bush wilde zich in Porras Park, samen met de Panamese president Endara, laten toejuichen door Panamezen die hem moesten danken voor de Amerikaanse militaire interventie in 1989 waarbij dictator Noriega was afgezet. Met tranende ogen is Bush echter van het spreekgestoelte weggevlucht.

De politie had traangas ingezet om een menigte van honderden demonstranten in bedwang te houden die protesteerde tegen de bemoeienis van de Verenigde Staten met de binnenlandse aangelegenheden van Panama.

Een team van het Witte Huis was van tevoren naar Panama gekomen om een plek uit te zoeken voor de toespraak van Bush die goed op televisie zou overkomen in het kader van de verkiezingscampagne.

Op weg van het vliegveld naar de binnenstad stonden mensen langs de straten en feliciteerden Bush zingend met zijn 68ste verjaardag. Ook na aankomst in het park was de sfeer aanvankelijk vriendelijk. Het terrein was alleen toegankelijk voor streng geselecteerde Panamezen.

Buiten het park hadden zich honderden anti-Amerikaanse demonstranten verzameld die de politie met kokosnoten, flessen en stenen bekogelden. Toen de politie met traangas reageerde en dat gas overwaaide naar het park, brak paniek uit in de menigte. Mensen werden tegen de houten afsperringen gedrukt die het publiek gescheiden moesten houden van het spreekgestoelte. Uiteindelijk begaven de afsperringen het onder de druk van honderden huilende mensen.

Kinderen werden in de menigte onder de voet gelopen. Toen de Panamese politie in de lucht begon te schieten, legde een veiligheidsagent een kogelvrij vest om de schouders van Bush. Een medewerker reikte Bush een zakdoek aan, maar de president wees dat aanbod af.

Bush werd met zijn auto naar de Amerikaanse luchtmachtbasis Albrook gebracht waar hij met rode en gezwollen ogen verklaarde: “Een kleine linkse demonstratie zal onze democratie niet terugwerpen!” (Reuter, AP)

Foto's: Beschermd door agenten van de geheime dienst verlaat de auto van president Bush het terrein in Panama-Stad waar hij een toespraak zou houden.

Een veiligheidsagent legt een kogelvrij vest om de schouders van Bush, die last heeft van traangas. (Foto's Reuter, AP)