"Reus' Leeds United is eindelijk wakker en wordt Engels kampioen

ROTTERDAM, 27 APRIL. Afgezien van PSV vierden afgelopen weekeinde nog drie voetbalclubs in Europa de landstitel, Olympique Marseille in Frankrijk, FC Porto in Portugal en Leeds United in Engeland.

Leeds United werd in Engeland “the sleeping giant” genoemd. De reus is nu dus eindelijk wakker. Leeds United behoorde eind jaren zestig en in de jaren zeventig tot de topclubs van Europa. Onder leiding van de vermaarde manager Don Revie, overleden in 1989, stond er een uitstekende en voor elke meter strijdende ploeg op het veld met spelers als de Schot Billy Bremner, de lange Jacky Charlton, Peter Lorimer, Norman Hunter en Allan Clarke.

Na die glorieperiode ging het geruime tijd minder met Leeds United. De club uit Yorkshire degradeerde in '82 zelfs naar de tweede divisie en kwam negen jaar later pas terug op het hoogste niveau. De titel kwam eigenlijk onverwacht. Leeds United behoorde voor het seizoen niet tot de favorieten. De ploeg wordt getraind door Howard Wilkinson, zelf een middelmatige ex-profspeler en voorheen manager van Boston United en Sheffield Wednesday. De belangrijkste pionnen van de kampioen zijn de slimme aanvaller Lee Chapman, middenvelder David Batty en de van Chelsea overgenomen verdediger Tony Dorigo. De Fransman Eric Cantona behoort ook tot de selectie. Maar heeft het sinds zijn komst, tweeënhalve maand geleden, nog niet verder geschopt dan wisselspeler.

Succes-manager Wilkinson hoorde gisteren van zijn zoon dat zijn ploeg kampioen was geworden. Hij zat zelf aan een late zondaglunch. Leeds United had eerder op de dag met 3-2 van Sheffield United gewonnen. Door het verlies van concurrent Manchester United in de namiddag in en tegen Liverpool (2-0) was Leeds ineens kampioen. “Dit is één van die oude dromen die uitkomt”, sprak een uitgelaten Wilkinson.

Leeds United had tegen Sheffield United over geluk niet te klagen. Een gelijkspel was een meer terechte uitslag geweest. Het winnende doelpunt van Leeds werd door de verdediger en aanvoerder van Sheffield, Brian Gayle, gemaakt. Hij lobte de bal over zijn eigen keeper Rees die zich na rust strompelend in zijn doel voortbewoog nadat hij in de slotfase van de eerste helft een knieblessure had opgelopen.

Manchester United, voor het laatst in 1967 kampioen, was lange tijd de grote favoriet voor de titel geweest. De ploeg van manager Alex Ferguson haalde in de laatste vier wedstrijden maar één punt. Er werd zelfs van West Ham United, afgelopen weekeinde samen met Notts County gedegradeerd, verloren. Tegen Liverpool had Manchester United grote pech. Het raakte twee keer de lat en één keer de binnenkant van de paal, maar scoorde niet. Liverpool wel, via Ian Rush en Walters. Die goals betekende de genadeklap voor United. Het als de grote favoriet voor de titel gestarte Liverpool, slechts zesde in de League, heeft zijn zinnen gezet op de FA Cup.