Elektrisch ei van BMW

"Vorsicht', roept de BMW-technicus die achterin zit. "Daar komt een bocht!' Hij is een beetje benauwd, want de E1 waarin we zitten moet morgen naar de autotentoonstelling in Turijn en het is het enige exemplaar dat ze hebben. Het is een eivormig toekomstautootje, een prototype eigenlijk, en het bijzonder is dat het wagentje wordt aangedreven door een elektromotor. Elektrische auto's zijn er wel meer, maar deze E1 is geen omgebouwde benzine-auto, maar is helemaal voor de elektromotor ontworpen - net als overigens de Impact van General Motors.

De aanleiding ligt in Amerika. In Californië, en wellicht later ook in de rest van de Verenigde Staten, zal aan het eind van de jaren negentig de eis gaan gelden dat het aanbod van fabrikanten en importeurs voor 10% uit zero-emission vehicles moet bestaan: auto's die geen schadelijke stoffen uitstoten. Wil BMW zijn export naar Amerika handhaven, dan zal de fabriek tegen die tijd een elektrisch autootje moeten hebben. Verder zal het volgens de meeste autofabrikanten nog wel eens zover komen dat de centra van de Duitse steden worden afgesloten voor benzine- en dieselauto's.

De E1 heeft alleen een "gas'- en een rempedaal en geen versnellingen. Op het dashboard zit een hendeltje waarmee de auto in de vooruit of de achteruit kan worden gezet. Met het intrappen van het gaspedaal zet het wagentje zich geruisloos in beweging, net als de botsautootjes op de kermis, maar die vergelijking is wat oneerbiedig. Het gaat hier om een comfortabele tweezitter met een achterbank waarop eventueel ook nog twee mensen kunnen zitten.

Schakelen hoeft niet in de E1, de speciaal ontwikkelde elektromotor heeft bij lage toerentallen voldoende trekkracht. De acceleratie is niet verbluffend, maar ruim voldoende. In zes seconden rij je vijftig, in achttien seconden tachtig. De topsnelheid moet 120 bedragen, maar de testbaan in München was te kort om de E1 de vrije teugel te geven.

De auto wordt voortbewogen door een compacte elektromotor die met een differentieel is samengebouwd en tussen de achterwielen staat. De motor heeft een vermogen van 32 kilowatt (45 pk), een respectabele waarde. Daar staat tegenover dat de auto tamelijk zwaar is. Ondanks de ruime toepassing van lichtmetaal en kunststof weegt de E1 880 kilo. Dat is zo'n 200 kilo meer dan je zou verwachten. Een qua binnenruimte vergelijkbare benzine-auto als de Citroën AX weegt 687 kilo.

Dat extra gewicht moet voor het grootste deel worden toegeschreven aan de accu die onder de achterbank is gemonteerd. De accu weegt bijna 200 kilo, meet 86 x 47 x 34 cm en de spanning bedraagt 120 volt. Hij is van het natrium-zwavel type. Dat type heeft een drie keer zo hoge energiedichtheid als een gewone loodaccu. Per kg gewicht kan een natrium-zwavel accu ongeveer 0,12 kWh leveren voordat hij is uitgeput, een loodaccu komt niet veel verder dan 0,03 kWh. De natriumzwavel accu heeft echter een belangrijk nadeel: hij moet voortdurend op tenminste 300 ºC worden gehouden en is daarom in een isolerende behuizing ondergebracht. Hij kan 19 kWh leveren; een deel van die energie gaat op aan het op temperatuur houden van de accu.

De accu kan in zes tot acht uur worden opgeladen, maar het kan eventueel ook in twee uur. De accu geeft de auto een actieradius van ongeveer 175 km.

Over een eventuele produktie zijn de BMW-ers vaag. "Het kan nog wel vier of vijf jaar duren'. Ook over de prijs valt alleen nog maar te speculeren. Door de dure accu zou de prijs nu nog ver boven AX-niveau liggen.