Talent wint US Masters; Golffans in VS hebben weer een held: Couples

AMSTERDAM, 13 APRIL. Voor het eerst sinds de dagen van Jack Nicklaus en daarna Tom Watson heeft het Amerikaanse golf weer een superster. Zijn naam is Fred Couples. Met overtuiging won hij gisteren de US Masters-titel op de Augusta National Golf Club in Georgia: 11 onder par.

Afgelopen zomer was de 32-jarige Amerikaan in Nederland als deelnemer aan het Heineken Open. De glorie ging in Noordwijk echter naar zijn landgenoot Payne Stewart. Couples werd bijna anoniem zesde.

Couples had zich al enkele jaren geleden gemanifesteerd als een buitengewoon groot talent, maar voor het winnen van de grote toernooien leek hij de eigenschappen te missen. Vlak voor Kerstmis won hij op Jamaïca het eerste wereldkampioenschap voor golfprofessionals. Het was het begin van zijn doorbraak naar de eerste plaats op de wereldranglijst, een positie die sinds de invoering ervan in 1985 nog door geen enkele Amerikaan was bereikt.

Tot vorige week was Couples van eenzame klasse in het nieuwe seizoen op de Amerikaanse Tour. Het Masters-toernooi zou de grote test voor hem worden. Tot dusver had hij op beslissende momenten in de Grand Slam-toernooien gefaald en ook in de golfsport is het een wet dat je pas echt meetelt als je het instinct hebt om juist die te winnen.

Hij stond onder grote druk, maar liet zich vanaf de eerste ronde op donderdag gelden. Met een slag achterstand op Craig Parry begon hij aan de laatste ronde. Waar de Australiër bezweek onder de spanning, sloeg Couples letterlijk en figuurlijk toe. Een benauwd moment deed zich voor op de twaalfde, met 141 meter de kortste hole van Augusta, maar zeker gisteren de moeilijkste hole van de baan. Gelegen in een open gebied tussen bomen is het resultaat er grotendeels afhankelijk van de grillen van de wind, die tijdens de eerste honderd meter van de slag overal vandaan kan komen.

Voor de smalle green ligt een vijver en er achter dreigen twee bunkers. Veel spelers vonden hier hun Waterloo. Titelverdediger Ian Woosnam maakte er een vijf, Sevi Ballesteros zelfs een zeven. Fred Couples, die op dat moment de leiding had, sloeg te kort en had alle geluk van de wereld dat zijn bal twintig centimeter op de steile oever aan de goede kant van de vijver bleef liggen. Het was het voorteken dat zijn tijd was gekomen. De Amerikaanse golf-fans hebben eindelijk weer een held en als voetbalsupporters scandeerden zij zijn naam toen deze de laatste green kwam oplopen. Na de winnende putt werd hij in de armen gesloten door runner up Ray Floyd, die het afbranden van zijn huis probeert te vergeten op de golfbaan en op 49-jarige leeftijd niets van zijn nadagen wil weten. Floyd is de mentor van Couples. Zij spelen veel samen en moedigen elkaar aan tot grote hoogten.

Vanaf 22 december heeft Couples vier titels en meer dan anderhalf miljoen dollar prijzengeld gewonnen. Over zijn laatste overwinning zei de koele kikker uit West Palmbeach: “De mensen wilden dat ik zou winnen, maar dat gaf mee geen extra druk. Ik wist dat ik in vorm was en concentreerde me alleen op het spelen van de baan. Het was een wonder dat die bal op de twaalfde bleef liggen, net zoals het een wonder is dat ik de Masters heb gewonnen.”

Over de hele linie kregen de Amerikanen hun revanche op de Europeanen. Corey Pavin werd derde en Mark O'Meara en Jeff Sluman gedeeld vierde. Mark Calcavecchie eindigde met zes birdies op rij en volbracht de laatste negen holes in 29 slagen. Daarmee werd hij de eerste speler in 56 jaar die een helft van het parcours beneden de dertig slagen voltooide. Tweevoudig kampioen Nick Faldo was met een dertiende plaats de beste Europeaan. Teleurstellend waren de prestaties van beide Spanjaarden. Olazabal eindigde op twaalf slagen achterstand en Ballesteros maakte met een laatste ronde van 81 de slechtste score sinds zijn prille jeugd.

Fred Couples stal de show, maar een toekomstig kampioen kondigde zich aan. Craig Parry was gedurende het toernooi het langst aan de leiding, maar de jonge Australiër bezweek in de hitte van de strijd onder de druk. Bijna geen enkele putt van de kardinale afstand van twee meter naar de hole trof doel. De eerste drie dagen gingen zij er allemaal in. Zo weten wij weer dat golf een spel is van hele kleine fracties.