Yasser Arafat overleeft noodlanding

TUNIS/BETLEHEM, 8 APRIL. Yasser Arafat, de leider van de Palestijnse Bevrijdings Organisatie (PLO), is vandaag levend in de woestijn van het Tsjadisch-Libische grensgebied gevonden nadat zijn vliegtuig er in een zandstorm een noodlanding had gemaakt.

Het eerste bericht van Arafats overleven kwam, vijftien uur na zijn verdwijning, van de Parijse PLO-vertegenwoordiger Ibrahim Souss, die met een zuster van Arafats nieuwe echtgenote is getrouwd. Waar Arafat precies was en wat de omstandigheden van zijn verdwijning waren, bleef voorlopig nog onduidelijk. Een juichende PLO-functionaris in Tunis meldde dat Arafat inmiddels naar een belangrijke Palestijnse guerrillabasis bij Sarra in Zuid-Libië was overgebracht, en dat telefonisch contact met hem had plaatsgehad. De Libische radio meldde dat hij naar Tripoli was overgebracht; andere PLO-bronnen zeiden dat hij nog bij het vliegtuig was maar dat radiocontact met hem was hersteld. Arafats vertegenwoordiger in Zuid-Libanon vertelde dat de PLO-leider wat blauwe plekken had opgelopen, maar verder in goede vorm was. “God zij dank”, verzuchtte Arafats zuster Inaam in Kairo.

Arafat was op weg van Soedan naar Tunesië en zou onderweg een bezoek brengen aan Sarra, waar 1.500 Palestijnse guerrillastrijders en hun gezinnen leven. Het toestel, een tweemotorige Antonov-26, kwam echter in een zandstorm terecht en verdween gisteravond van de radarschermen. Volgens sommige bronnen had het toestel eerst op het vliegveld van het Zuidlibische Koufra zullen landen om nieuwe brandstof in te nemen, en was het wegens het slechte weer naar Sarra uitgeweken, waar het ook al niet kon landen. De piloot zou vervolgens een noodlanding hebben gemaakt.

Volgens PLO-functionarissen in Tunis was Arafats toestel ontdekt door een Amerikaanse satelliet, die op bevel van president Bush bij het zoeken was ingezet. De PLO had ook Frankrijk, Groot-Brittannië en Italië om hulp gevraagd bij het lokaliseren van de tweemotorige Antonov-26. Daarnaast zochten Egyptische en Libische vliegtuigen en Libische en Palestijnse voertuigen naar het vliegtuig.

Hoewel aanvankelijk door de PLO was gemeld dat alle dertien inzittenden ongedeerd waren gevon den, meldde het officiële Libische persbureau JANA later dat drie mensen de dood hadden gevonden. Maar ook JANA verzekerde dat Arafat zelf in leven was.

Arabisch Oost-Jeruzalem explodeerde van vreugde toen het nieuws van Arafats redding losbarstte.

Pag 4: Explosie van vreugde in bezet gebied

Overal in door Israel bezet gebied waren bezorgde Palestijnen aan de radio gekluisterd geweest - radio Monte Carlo, de Arabische dienst van de BBC en de Jordaanse radio - in afwachting van nieuws over Arafats lot. Duizenden Palestijnen renden in Jeruzalem de straat op, omarmden elkaar en schreeuwden en klapten, buiten zichzelf van vreugde. Saladinstraat, de belangrijkste winkelstraat van Oost-Jeruzalem, was in korte tijd bedekt met een tapijt van snoep dat ten teken van blijdschap in het rond was gestrooid. Soortgelijke tonelen speelden zich af in Nablus, Jenin en Betlehem.

Tevoren hadden verscheidene Palestijnen de mogelijkheid van Arafats dood als een ramp betiteld. Sari Nusseibeh, een adviseur van de Palestijnse onderhandelingsdelegatie in het huidige vredesproces, vreesde in dat geval voor de toekomst van de vredesonderhandelingen. “Zonder de PLO zou niets zijn bereikt (in het vredesproces), en de PLO zou niets hebben gedaan zonder Arafat”, aldus Nusseibeh. Faisal Husseini, de belangrijkste Palestijnse leider in bezet gebied, zei dat Arafat een “unieke rol” vervulde en dat zijn dood “de hele situatie zou hebben gewijzigd, in het bijzonder in het vredesproces, omdat hij de held is die het hele vredesproces schraagt”.

De israelische minister van defensie, Moshe Arens, daarentegen had vóór het nieuws van Arafats overleving losbarstte verklaard dat “niemand in Israel de rouw zal aannemen als blijkt dat Yasser Arafat dood is”. “Niemand in Israel zal het overlijden van dit individu betreuren”, aldus Arens tijdens een bezoek aan de Israelisch-Libanese grens naar aanleiding van een guerrilla-operatie die maandag twee Israelische soldaten het leven kostte. “Het is moeilijk om een radicaler persoon te vinden. Deze man heeft jarenlang aan het hoofd gestaan van een moordzuchtige organisatie die verantwoordelijk is voor de moord op honderden, zo niet duizenden mensen.”

De eerste reacties van Israelische zijde op Arafats overleven waren voorzichtig: “Ik zou niet al te veel bouwen op het Palestijnse voorlichtingsapparaat”, zei de commentator Arabische zaken van de Israelische televisie. Hij zei eerst Arafats stem te willen horen voor hij het nieuws geloofde. (Reuter, AP, AFP)