Toenemende twijfel rond rentree Johnson

WASHINGTON, 28 JAN. De waarschijnlijke rentree van Earvin "Magic' Johnson, op 9 februari in Orlando in de NBA All-Star wedstrijd, zorgt in de Verenigde Staten voor veel opwinding. Met name fans van de basketbalsport kijken uit naar het optreden van Johnson, die een van de grootste sterren aller tijden wordt genoemd en zeer geliefd is bij het publiek. Maar onder collega's van Johnson, die anoniem wensen te blijven, is het enthousiasme minder groot: zij hebben hun bezorgdheid uitgesproken over deelneming van Johnson, die drager is van het AIDS veroorzakende HIV-virus. Zij spreken over de risico-factor, de mogelijkheid, “hoe klein die ook mag zijn, om besmet te raken door overdracht via zweet of bloed”.

In de nationale media kreeg de kwestie de afgelopen dagen veel aandacht. Mede omdat een teamarts van het Australische basketbalteam (medaille-kandidaat op de Olympische Spelen) heeft gedreigd dat de Australiërs Barcelona zouden boycotten als Johnson daar zou spelen, wat de speler graag wil. Die uitspraak zorgde in Amerika voor een kleine rel. De Australische minister van buitenlandse zaken, Gareth Evans, op bezoek in Washington, moest er zelfs aan te pas komen om de verklaring van het Australisch Olympisch Comité, waarin afstand werd genomen van de uitspraak van de teamarts, benadrukt werd dat van een boycot “absoluut geen sprake zou zijn”. Het Internationaal Olympisch Comité heeft inmiddels aangekondigd de mogelijke gevaren voor mede- en tegenspelers van dragers van het virus te onderzoeken, voordat een uitspraak over Johnsons deelneming aan de Spelen wordt gedaan.

Dagbladen als de Washington Post, New York Times en Los Angeles Times vonden de "Magic-HIV-affaire' belangrijk genoeg voor uitgebreide verslaggeving in de sportkaternen. Op de eerste pagina zelfs. Weliswaar wat verscholen tussen de Super Bowl-voorbeschouwingen, maar nog altijd op een prominentere plaats dan de berichten over de Open Australische tenniskampioenschappen, die ondanks het succes van Jim Courier pas op de laatste pagina's stonden afgedrukt.

Leonard Calabrese, een AIDS-expert uit Cleveland, merkte in de Los Angeles Times op dat de angst die onder mogelijke tegenspelers van Johnson leeft, veelal voortkomt uit ontwetendheid over de verspreiding van de ziekte. “Dezelfde mensen die bang zijn voor een zweetdruppel hebben wel sex zonder condoom.” Een anonieme NBA-speler reageerde daarop door te zeggen dat Calabrese makkelijk praten heeft. “Hij hoeft niet tussen al die bezwete lichamen naar een bal te springen.”

De televisie-stations deden in hun berichtgeving nauwelijks onder voor de geschreven pers. In nieuwsuitzendingen vertelden deskundigen het spelen van Johnson geen enkel probleem. “Wij zijn blij als Earvin kan spelen, het zal een groot eerbetoon aan hem zijn”, zei een van hen. De Syracuse Herald-Journal verwoordde door middel van een cartoon de mening van het publiek, dat zijn lieveling vooral weer wil zien spelen en thuis voor de buis toch niet bang hoeft te zijn voor rondvliegende zweetdruppeltjes. Op de prent staan vijf basketballers en twee scheidsrechters. De locatie is Barcelona. Zegt de ene scheids tegen de andere: “De Australiërs hebben eindelijk besloten te spelen.” De Aussies hebben een condoom dat tot aan hun enkels rijkt, over het hoofd getrokken.

Johnson zelf, die het Amerikaans Olympisch Comité achter zich heeft staan, heeft zich tot nu toe buiten de discussie gehouden. Al vrij kort nadat hij in november vorig jaar bekendmaakte seropositief te zijn liet Johnson weten graag op de Olympische Spelen acte de presence te willen geven. Dat hij niet langer voor zijn club Los Angeles Lakers wil uitkomen komt, zei de sterspeler eerder in een televisie interview, “niet voort uit angst voor overdracht van het virus, maar omdat ik het vele reizen zat ben en meer tijd met mijn zwangere vrouw wil doorbrengen.”