Richard Krajicek voelt zich thuis tussen toppers

MELBOURNE, 22 JAN. Richard Krajicek is voor de eerste keer halve finalist van een toptoernooi, maar het veranderde de Nederlandse tennisser niets. Drie kwartier na zijn winst op Wimbledonkampioen Michael Stich was hij in Melbourne weer de rust zelve. Krajicek voelt zich bij de open Australische titelstrijd thuis tussen spelers als Edberg, McEnroe en Courier. “Van Edberg en McEnroe heb ik trouwens al eens gewonnen”, zei hij na afloop.

Krajicek toonde zich content. “Ik ben dit toernooi begonnen in de overtuiging dat ik de eerste twee ronden zou kunnen winnen. Verder dan Chang heb ik niet willen kijken. Voor mijzelf had ik vastgesteld dat alles wat het meer zou worden als bonus beschouwd moest worden.” Krajicek is veel volwassener dan vorig jaar, toen hij in Melbourne in de vierde ronde struikelde. Hij heeft er een paar redenen voor. “Mijn coach Goetze en natuurlijk Ted Troost. Vorig jaar zou ik een partij als deze tegen Stich nooit hebben gewonnen. Maar ik heb geleerd. Misschien het meest van mijn nederlaag op Flushing Meadow tegen Ivan Lendl. Toen heb ik tegen mijzelf gezegd, dat gebeurt mij nooit meer. Lendl is een keerpunt voor mij geweest.”

Krajicek koos tegen Stich niet de gemakkelijkste weg. In de eerste game van de wedstrijd kreeg hij twee breekpunten op de opslag, dat herhaalde zich in de derde beurt van de Duitser. Krajicek echter sloeg mis. Niet omdat hij zo slecht bezig was, eerder doordat de Duitser op die belangrijke momenten wat extra in de strijd gooide. Hij serveerde fanatieker en speelde scherper. Stich tenslotte is een routinier. Mentaal is hij misschien niet echt verder dan Krajicek, maar wel beter geschoold. Hij heeft alles op het hoogste niveau al eens meegemaakt.

De missertjes in het begin van de strijd kostten Krajicek de eerste set. In de twaalfde game haperde er even iets bij de Nederlander. Een paar eerste opslagen vonden net niet de juiste weg. Stich had op dat moment nog de goede returns in huis en hij pakte de set. De gemiste kans op een voorsprong, de verloren eerste set in het service-volleyduel met slechts zelden een echte slagenwisseling, is Krajicek niet opgebroken. Hoewel hij weer langs het kantje ging. Na tien spellen waarbij de service van beide spelers vrijwel alles bepalend was, ging de Duitser als eerste door het ijs, 0-40. Drie breekpunten voor Krajicek. Drie kansen ook die hij liet voorbij gaan, maar hij zette zich over het probleempunt heen. Won zijn eigen service en zag tot zijn verbazing dat Stich in de tie-breaker met lood in de arm sloeg: 7-2.

Stich en Krajicek waren gelijkwaardig, met misschien een streepje voordeel voor Krajicek, die minder belast de wedstrijd was ingestapt. Hij toch had niets te verliezen tegen Stich, die door de vroege uitschakeling van Becker nu nummer drie van de wereld is. De gewonnen verlenging van de set, die niet één service-doorbraak kende, de ruime winst in de tie-breaker waren de indicatie dat Krajicek op het goede spoor zat, ook al had hij nog niet één opslagbeurt van Stich kunnen binnenhalen.

Het gaat echter niet alleen om zelfvertrouwen, de machts- en krachtsfactor speelt ook een rol in het tennis van beiden. Op dat punt kon Krajicek zijn tegenstander ook bijbenen. Niet altijd even gemakkelijk trouwens, maar waar bij hem de bewegingssnelheid een fractie daalde, gebeurde bij Stich precies hetzelfde. Krajicek had in de eerste twee sets steeds het voordeel gehad dat zijn servicebeurten na de rustpauze tussen de games kwamen, in de derde set had Stich dat voordeel.

Het verschil lijkt minimaal, het bestaat niettemin. Stich was echter net niet goed genoeg om ervan te profiteren. Krajicek vernietigde in de elfde game de kans op een doorbraak, die Stich had. In de tweede tie-breaker echter bleek dat de opslag enigszins aan het verminderen was. Drie breakjes en niet één fout van de Duitser waren een angstig voorteken, 1-7 en 2-1 in sets voor Stich.

Krajicek leek zich iets stroever te gaan bewegen. Het was geen schijn. Het viel ook Michael Stich op. “Hij was zo moe. Ik had daar gebruik van moeten maken. Ik zal niet zeggen dat ik zo geweldig heb gespeeld, ik wil niet ontkennen dat ik een beetje zwaar in de arm en schouder was, maar in die fase van de strijd had ik natuurlijk veel meer moeten doen met zijn tweede services. Dat lukte mij niet.” In die vierde set sloeg Krajicek ook nog steeds een pak eerste opslagen binnen, al slonk het aantal directe winnaars. Het zwaarder worden van de arm voelden beiden. Het aantal punten dat Stich op de opslag van Krajicek binnen haalde groeide aanzienlijk, maar het waren de minder belangrijke punten, die de Nederlander aan zich voorbij liet gaan. Hij verzonk nimmer tot wanhoopstennis. Krajicek bleef zuinig om sterk te zijn als het echt nodig was. Aan het einde van de vierde set dus, nadat tot 4-4 geen van beiden ook maar de geringste mogelijkheid had gehad tegen de service van de ander een punt te maken.

Die kans was er het eerst in de negende game, voor Krajicek. Twee mogelijkheden liet hij ongebruikt. Maar Stich sukkelde met zijn service. De eerste viel niet lekker en waar de Duitser geen gebruik maakte van zijn kansen deed Krajicek het tenslotte wel. Zelf vond hij daarna het servicevak beter. Hij bracht de stand op 2-2, waarna een vijfde set moest volgen. Stich dacht zich zelfs de betere mogelijkheden toe, Krajicek rekende niet, maar werkte en legde al snel een zware hypotheek op het weerstandsvermogen van de drie jaar oudere Duitser. De eerste aanval mislukte na vijf keer veertig gelijk, de tweede kon Krajicek gewoonweg niet laten voorbij gaan. Na 3-3 had hij drie mogelijkheden. De doorbraak was er, letterlijk en figuurlijk.

“Het was het eerste moment in de wedstrijd dat ik echt dacht te kunnen winnen,” vertelde hij. “In de eerste set, toen ik werkelijk goed speelde, was het even bij mij opgekomen dat niets onmogelijk was. Na die service-doorbraak, de derde pas in de wedstrijd, toonde Krajicek zich niet alleen twee centimeter langer dan Stich, hij was ook als speler groter. De drie aces uit de laatste game tegen Chang kon hij niet herhalen, maar hij had de wedstrijd vast in handen.