Brouwerij Ruddles hoog aangeschreven op Britse biermarkt

ROTTERDAM, 20 JAN. Als de Twentse bierbrouwer Grolsch erin slaagt branchegenoot Ruddles in Langham over te nemen, dan krijgt de Britse onderneming voor de derde maal in zes jaar een nieuwe eigenaar. Ruddles is populair, als biermerk en als bedrijf.

Ruddles - sinds 1858 - was een familiebedrijf, dat medio 1986 werd overgenomen door het Britse dranken- en levensmiddelenconcern Grand Metropolitan. Grand Met betaalde 14,2 miljoen pond voor Ruddles, ruim 45 miljoen gulden. Vorig jaar verkocht Grand Met het bedrijf aan de brouwerijketen Courage. Ruddles is er in die zes jaar niet in waarde op achteruit gegaan. Analisten schatten de waarde ervan nu op 40 miljoen pond.

Ruddles produceert "bitter', een biersoort met een sterkere, bitterder smaak en een donkerder kleur dan het door kenners versmade bleke en laffe pilsener. De bitters van Ruddles - Ruddles Best, County en Rutland Bitter - staan sinds jaar en dag bij de liefhebbers van "real ale' bijzonder hoog aangeschreven.

De verkoop van Ruddles aan massaproducent Grand Met onlokte de Campaign for Real Ale, een organisatie van voorvechters van ambachtelijk gebrouwen "echte bieren', indertijd fel protest. De vereniging voorzag dat het Grand Met vooral om de sterke merknaam te doen was, en minder om de kwaliteit van de Ruddles-bieren.

Directeur Tony Ruddle, kleinzoon van de eerste Ruddle in de brouwerij, noemde de overneming echter goed nieuws voor de "connaisseurs', die straks overal in het land zijn bitters zouden kunnen drinken. Hij garandeerde behoud van kwaliteit en fungeert tot op de dag van vandaag als directeur.

De overneming door Grand Met kwam Ruddles niet slecht uit. De brouwerij had weliswaar een grote faam, maar een capaciteit die slechts bediening van een beperkte regio toeliet. Het streven naar landelijke verkoop dateerde al van de jaren 70, toen Ruddle zijn eigen 37 pubs verkocht om zich te kunnen concentreren op de produktie van bitter. In 1982 verwierf de brouwerij een notering op de incourante markt van de Londense effectenbeurs, waardoor kapitaal kon worden aangetrokken voor expansie. Vertraging in de uitbreiding van brouwcapaciteit leidden in 1985 echter tot tegenvallende omzet- en winstcijfers. Met het kapitaal en het wijdvertakte distributienet van Grand Met achter zich, kon de verovering van de nationale markt eerst goed ter hand worden genomen. Grand Met investeerde een slordige acht miljoen pond in de promotie van Ruddles en vergroting van de capaciteit, die bijna verdubbelde tot 300.000 vaten (van zestig liter) per jaar.

Courage, na Bass de tweede brouwerijketen in Groot-Brittannië, verwierf Ruddles vorig jaar toen Grand Met zijn pubs- en brouwerijgroep reorganiseerde. Dat Courage nog geen jaar later bereid is de brouwerij te verkopen, heeft alles te maken met de hoogte van het - nu nog geheime - bod van Grolsch en de afspraak dat Courage de distributie in het VK behoudt. Ruddles heeft een omzet van ongeveer 100 miljoen gulden en maakt winst. Details daarover geeft Courage niet.