Van Houten stoot 320 man af, fabriek dicht

ROTTERDAM, 16 JAN. Chocoladefabrikant Van Houten gaat een forse reorganisatie doorvoeren. In Berlijn wordt eind dit jaar een fabriek gesloten waar 250 mensen werken en een kwart van de omzet van de Van Houten-groep wordt gemaakt. Tevens worden de laatste Nederlandse vestiging, in het Zuidlimburgse Vaals, en het kantoor in Aken (beide 35 werknemers) opgedoekt. Dit heeft directielid D. Hermans van het voormalige Nederlandse familiebedrijf gisteren tegenover deze krant gezegd.

C.J. Van Houten en Zoon, eigendom van de Zwitser Klaus Jacobs en sinds 1971 gevestigd in Duitsland, trekt zich terug uit de produktie van cacaoboter en -poeder voor de industrie, alsmede uit de handel in cacaobonen. De onderneming wil zich op middellange termijn concentreren op de produktie van consumentenartikelen, zoals chocoladerepen en cacaopoeder voor chocolademelk in automaten.

De sluiting van de Van Houten-fabriek in Berlijn, die jaarlijks 500 miljoen mark omzet, zal in 1993 leiden tot een daling van de omzet voor de gehele groep van 2 miljard mark naar ongeveer 1,5 miljard mark. Van Houten houdt een fabriek in Hamburg over, waar jaarlijks voor 220 à 250 miljoen mark wordt omgezet. In Bremen zal een kleinere fabriek voor consumentenartikelen worden opgezet. Van Houten exporteert vanuit Duitsland cacaoprodukten naar vooral de EG-landen, de Verenigde Staten en Japan. In België bezit Van Houten het merk Callebaut en in Groot-Brittannië de S&A Lesme produkten (beide chocolade voor de industrie).

Een achterliggende oorzaak van de inkrimping bij Van Houten is ironisch genoeg de Duitse vereniging, die voor veel bedrijven juist een uitbreiding van de activiteiten met zich meebrengt. Vóór de Duitse hereniging werden bedrijven naar West-Berlijn aangetrokken door belastingvoordelen. Halverwege vorig jaar is de Duitse regering begonnen deze vorm van subsidiëring geleidelijk af te schaffen. Daardoor kan Van Houten de concurrentie met Nederlandse industriële cacaoproducenten niet meer aan, aldus directielid Hermans. Nederlandse ondernemingen zoals De Zaan en Gerkens (dochters van de Amerikaanse concerns Grace en Cargill, respectievelijk) profiteren in Amsterdam van lagere loon-, energie- en transportkosten. Een andere oorzaak voor het sluiten van de fabriek is volgens Hermans de aanhoudend lage cacaoprijs.

Zijn contractuele verplichtingen om cacaobonen, -boter en -poeder te leveren zal Van Houten nakomen. Gerkens zal volgend jaar de afwikkeling van deze contracten voor zover mogelijk overnemen, aldus de directie van Van Houten.

C.J. Van Houten en Zoon werd in 1815 opgericht en vestigde zich in 1850 in Weesp. In 1971 kwam het bedrijf in handen van de Duitse Monheim-groep en werd de produktie overgebracht naar Duitsland. Het Zwitserse levensmiddelenconcern Jacobs Suchard nam in 1986 de Duitse groep over. Suchard werd in 1990 op zijn beurt overgenomen door het Amerikaanse tabak- en voedingsmiddelenconcern Philip Morris. Van Houten bleef toen echter in handen van de voormalige Suchard-eigenaar Klaus Jacobs.