Meteorietinslag schrikte indianen in Zuid-Amerika op

Nog geen tienduizend jaar geleden werd het huidige Noord-Argentinië verpletterd door de inslag van een reusachtige meteoriet. Waarschijnlijk zijn de eerste bewoners van het Zuidamerikaanse continent nog van deze klap getuige geweest.

De Argentijnse luchtmachtpiloot Ruben Lianza ontdekte bij een routinevlucht boven het vlakke boerenland van de Argentijnse Pampa een merkwaardige patroon van een reeks van tien langwerpige kuilen in de vruchtbare lösslaag. Ze waren elk zo'n 4 kilometer lang en een kilometer breed en nooit dieper dan een meter of zeven. Sommige waren nooit door boeren ontgonnen. Andere, die wat minder diep waren, vertoonden nog steeds een van de omgeving afwijkend vegetatiepatroon. Op een vlieghoogte van 27.000 voet was het patroon duidelijk zichtbaar.

Volgens onderzoekers van Brown University op Rhode Island in de Verenigde Staten moeten al deze kraters het gevolg zijn van een enorme meteoriet die op aarde insloeg met een aanvankelijke diameter van zo'n 150 tot 300 meter en die vervolgens nog zo'n 50 kilometer voortstuiterde over de pampa. Brokstukken ervan zijn ook inderdaad teruggevonden. Aan de hand van plukjes löss temidden van de brokstukken heeft men de gebeurtenis vrij nauwkeurig kunnen dateren.

Volgens de onderzoekers moet de meteoriet de aarde zijn genaderd met een vaartje van 25 kilometer per seconde en zou bij de inslag een hoeveelheid energie van zo'n 350 megaton zijn vrijgekomen. Daarmee zou de klap dertig maal zo groot zijn als bij de bekende Tunguska-inslag in Siberië die in 1908 werd ontdekt. (Nature 16 jan.)