Britse minister geeft te groot optimisme toe over economie

LONDEN, 6 JAN. De Britse minister van financiën, Norman Lamont, heeft voor het eerst toegegeven dat zijn voorspellingen over economisch herstel in de tweede helft van 1991 “enigszins over-optimistisch zijn geweest”.

Wel houdt hij vol dat economisch herstel “aanstaande” is. Het is volgens Lamont alleen uitgesteld, omdat de Britse consument eerst leningen wil afbetalen die hij gedurende de economische opleving tussen 1987 en 1989 al te optimistisch is aangegaan.

De bekentenis van Lamont komt aan het begin van een week, waarin de grote politieke partijen (Conservatieven, Labour en Social and Liberal Democrats) officieus de aanloop beginnen naar de verkiezingen, ergens in de komende vijf maanden. Dit weekeinde al werd het slagveld afgeperkt waarop de politici elkaar vooral willen treffen: de stand van de economie en de mate waarin een komende regering de burgers zal belasten.

De Conservatieven benadrukken Labours reputatie als partij die meer uitgeeft dan ze zich kan veroorloven. Labour verwijt de Tories dat ze de afgelopen twaalf jaar de belastingdruk slinks hebben verhoogd ten koste van de laagstbetaalden en dat ze de economie in wanorde hebben achtergelaten. De SLD speelt klein maar dapper en houdt vol dat ze desnoods één procent belastingverhoging zal invoeren, teneinde te kunnen investeren in onderwijs en opleiding van Britse werkers.

Labourleider Neil Kinnock herhaalde gisteren zijn voornemen om het hoogste tarief voor inkomstenbelasting op te schroeven van 40 naar 50 procent, maar zei dat dat beleid alleen inkomens zou treffen van “flink over de 30.000 pond per jaar”, hetgeen circa 2 procent van de belastingbetalers raakt. De Labourleider beloofde dat niet meer dan 12 procent van de kiezers zal worden getroffen door het afschaffen van de limiet van 20.400 pond, waarboven geen sociale premies meer hoeven te worden betaald. Labour heeft zich tot nu toe vastgelegd op twee bestedingsprioriteiten: opschroeven van de kinderbijslag , die de afgelopen jaren niet is meegegroeid met de inflatie, en verhoging van (staats-)pensioenen.

De Conservatieven zeggen dat Labours beloften over betere sociale voorzieningen de gemiddelde belastingbetaler minimaal 1000 pond per jaar gaan kosten. Lamont zei dat de belastingvoornemens van Labour getuigen van “chaos en verwarring”. Op een persconferentie, vandaag, zou hij becijferen dat de oppositie 35 miljard pond uit de hoed moet toveren om aan beloften, “links en rechts door haar front bench gedaan” tegemoet te komen.

Premier Major maakt deze week een officieuze verkiezingstoernee door het noorden van het land, waarin ook hij Labour zal aanvallen. Kinnock lanceert woensdag een programma voor economisch herstel en SLD-leider Paddy Ashdown doet daags daarop hetzelfde. Die acties zijn een inleiding tot Lamonts begroting, die hij waarschijnlijk in maart presenteert, die er zo aantrekkelijk moet uitzien dat de kiezer wordt verleid opnieuw zijn vertrouwen in de Tories te stellen. Idealiter vraagt dat om een belastingverlaging, hoe miniem ook, maar de speelruimte daarvoor lijkt niet aanwezig.