Voor Knopper en Melis gaat basketbaldroom in Verenigde Staten in vervulling; Jeugdinternationals met scholarship

HAARLEM, 2 JAN. Een nieuwe droom? Nee die hebben Ramon Knopper en Ralf Melis nog niet, beweren ze. De oude is ten slotte nog maar pas uitgekomen, zeggen ze. En bescheidenheid is een mooie eigenschap zie je ze denken. Maar na enig aandringen maken de tot dan strakke gelaatstrekken van het tweetal al rap plaats voor een glimlach. “Nou ja” zegt Melis toch nog een beetje schuchter “een professionele basketbalcarrière zou natuurlijk wel tof zijn”. Hij kijkt naar zijn maat met ogen die, na zo'n gedurfde bekentenis om bevestiging vragen. Gelukkig, Knopper knikt instemmend en dat niet alleen, hij straalt er zelfs bij.

Knopper (19) en Melis (18) zijn twee jeugdinternationals die afgelopen zomer een jongensdroom in vervulling zagen gaan: ze kregen een scholarship aangeboden van Bowling Green College, waarvan het basketbalteam acte de présence geeft op de tiende Haarlemse Basketbalweek. Het tweetal vertrok naar de Verenigde Staten om er het basketbal te combineren met een studie. Deze week zitten ze tussen hun teamgenoten op de spelersbank in de Kennemer Sporthal. Niet in wedstrijdtenue, maar gewoon in lange broek, trui of overhemd. Spelen, hoe graag ze het ook zouden willen voor eigen publiek, mogen ze namelijk nog niet.

Knopper kan er nog niet over uit zoveel domme pech als hij heeft gehad. De aanvankelijke vreugde over zijn scholarship was snel verdwenen toen hij, door een aantal administratieve fouten bij zijn inschrijving (“buiten mijn schuld om ben ik de dupe geworden van de bureacratie”) de registratie-deadline die geldt voor de spelers van het collegeteam niet kon halen. Met als gevolg dat zijn scholarship nu pas per 1 augustus, als het nieuwe seizoen van start gaat, ingaat. Tot die tijd mag hij ook niet trainen met de selectie. “In principe heb ik een jaar verloren. Omdat ik op basketbalgebied alles zelf moet doen stagneert de progressie in mijn spel.”

Knopper besloot wel, zonder beurs, in Bowling Green te blijven. Met baantjes op de campus verdient hij zijn geld. Daarvan moest hij ook zelf de reis naar Haarlem betalen want als non-teamlid liep hij ook dat reisje mis. Melis hoort wel bij de selectie. Trainen, wedstrijdvoorbereiding, alles wat zijn collega-basketballers doen, doet hij ook. Op spelen na dan. Melis is een zogenaamde "red-shirtplayer', een eerstejaars. Dit seizoen is een leerjaar voor hem en daar hoort het spelen van wedstrijden nog niet bij maar volgend seizoen zit hij ook in wedstrijdtenue op de spelersbank. Hoewel hij liever nog op de vloer staat.

Het team van Knopper en Melis, Bowling Green heeft zich ondanks drie nederlagen in de groepswedstrijden toch nog weten te kwalificeren voor de kwartfinales van de Haarlemse Basketbalweek. Na het vroegtijdig vertrek eerder deze week van Olympiakos Piraeus moest gisteravond het lot beslissen welke ploeg de plaats van de Grieken in mocht nemen. De collegeploeg, dat net als Hapoel Tel Aviv (eveneens drie nederlagen) een negatief doelsaldo had van min 20, was het gelukkigst. Omdat Bowling Green in het speelschema de plaats van Olympiakos inneemt treffen de Amerikanen vanavond opnieuw Den Helder. Afgelopen maandag stonden beide teams ook al tegenover elkaar. De landskampioen wist toen in de laatste minuut de overwinning te behalen (72-69).

Het weer massaal opgekomen publiek in de Kennemer Sporthal reageerde enthousiast op het verlengde verblijf van Bowling Green. Met agressief en aanvallend spel zijn de jeugdige spelers uitgegroeid tot de publiekslievelingen. Akrides Haarlem heeft het toernooi gisteren roemloos verlaten. Tegen Hapoel Eilat werd met 95-73 verloren. Het team van coach Jan-Willem Jansen had, net als het al eerder uitgeschakelde Weert, te weinig kwaliteit in huis om de opponenten serieuze tegenstand te bieden.

Het programma voor de kwartfinales, die vanaf vanavond worden gespeeld, luidt: Levi's W.B.L. All Stars-Hapoel Eilat, Bowling Green-Den Helder, Kalev Tallinn-Den Bosch, Litouwen-Australië.