Ruzie Rome en EG over smokkel van sigaretten

ROME- BRUSSEL, 21 DEC. Het verbod op de verkoop van drie sigarettenmerken van tabaksconcern Philip Morris, dat de Italiaanse regering vorige week zaterdag instelde, is bij de Europese Commissie in verkeerde aarde gevallen.

Het verbod is ingesteld om Philip Morris aan te pakken omdat het concern zijn sigaretten Marlboro, Muratti en Merit in handen van smokkelaars zou hebben laten vallen. De afgelopen maand werd in Ravenna acht ton aangetroffen van de drie merken, die goed zijn voor een derde van de Italiaanse markt. Volgens een onlangs aangenomen Italiaanse wet gaat een verkoopverbod direct in als er vijf ton of meer aan gesmokkelde sigaretten wordt gevonden.

Brussel heeft het verbod illegaal genoemd en eist directe opheffing ervan. Gisteren weersprak woordvoerder Esposito van het Italiaanse ministerie van financiën, dat het verkoopverbod instelde, de beschuldiging van de EG dat Italië de regels overtreedt die importbelemmeringen verbieden. Het verbod heeft volgens hem niets te maken met verhindering van vrije concurrentie. Er is volgens hem sprake van misdrijven en dat is een zaak voor Italië alleen, aldus Esposito. “We willen geen illegale leveringen. Het zou goed uitkomen als Philip Morris ons een handje zou helpen met zoeken naar de bron”.

De Europese Commissie (het dagelijkse bestuur van de Europese Gemeenschap), heeft de regering in Rome een brief gestuurd waarin ze dreigt met gerechtelijke stappen als het verkoopverbod niet onmiddellijk wordt ingetrokken. De Commissie kan het Hof van Justitie van de EG inschakelen en als het Hof de Commissie gelijk geeft, zou Italië vervolgens op zijn beurt bij Philip Morris schadeloosstelling kunnen eisen.

Naar schatting komt er dit jaar 10.000 ton sigarretten op illegale wijze Italië binnen. Dat scheelt de fiscus ruim een biljoen lire (1,5 miljard gulden). Het ministerie wacht met een eventueel verkoopverbod totdat de kwestie Marlboro is opgelost.

Philip Morris heeft deze week al aangeklopt bij de Europese Commissie. De onderneming schat dat het verkoopverbod een omzetverlies van honderd miljoen pakjes sigaretten (ter waarde van 255 miljoen dollar) veroorzaakt. Aan winst scheelt dat 17 miljoen dollar. Volgens een woordvoerder van Philip Morris is het verkoopverbod een verkiezingsstunt met het oog op de Italiaanse verkiezingen van komend voorjaar. (Reuter)