BOB HAWKE; Ruwe bolster

Toen premier Bob Hawke van Australië in 1989 werd gevraagd wat hij van zijn Pakistaanse ambtgenoot Benazir Bhutto vond, na een onderonsje met haar, knauwde Hawke in zijn platste Australisch: “Well, I wouldn't say no.” Dat was Bob Hawke ten voeten uit: een ruwe, rondborstige man die over politieke zowel als privé- zaken zijn mening luidruchtig kenbaar maakte en zich zelden geneerde. Ook niet toen de Britse koningin Elizabeth II, het Australische staatshoofd, op bezoek was en Hawke, ostentatief pulkend in zijn neus, Hare Majesteit bij de officiële ontvangst van top tot teen inspecteerde.

Robert James Lee Hawke werd geboren op 9 december 1929 in Bordertown, Zuid-Australië, als zoon van een dominee. Hij studeerde rechten en economie in Engeland, aan de universiteit van Oxford, waar hij vooral naam maakte als eersteklas cricketer en als zuiplap. Student Hawke dronk ooit een Guinness Book of Records-record door in 12 seconden 1¼ liter bier weg te klokken. (Enkele jaren geleden werd hij geheelonthouder).

Terug "Down Under', in 1956, trad hij in dienst bij de machtige Australian Council of Trade Unions (ACTU), waarvan hij in 1969 voorzitter werd. In 1980 maakte Hawke de overstap naar de politiek als parlementslid voor Labor. Drie jaar later was hij premier. Veel mensen zagen Hawke als het prototype van de ideale Australiër: robuust, vitaal en gevat. Hawke wist drie opeenvolgende keren een nieuw mandaat van de kiezers te krijgen, in '84, '87 en '90.

Australië volgde onder Hawke een gematigd sociaal-democratische koers. De premier schroomde niet zijn vroegere maten van de ACTU voor het hoofd te stoten met zijn plannen voor privatisering van staatsondernemingen. De laatste jaren groeide de economische malaise Hawke boven het hoofd. Buitenlandse schuld, werkloosheid en de torenhoge rente werden nog wel door de kiezers, maar niet meer door zijn partij geaccepteerd.

Huilen in het openbaar was een van Hawkes opvallende eigenschappen. Zat Israel - waar hij een zwak voor had - in de rats, werd de democratie in China vertrapt, dan liepen de waterlanders over zijn wangen. Tranen met tuiten huilde Hawke toen hij in het parlement vertelde over de drugverslaving van zijn dochter Rosslyn. En Australië zag een wenende premier op de televisie bekennen dat hij zijn “fantastische” vrouw Hazel had bedrogen.

Bob Hawke gaf zijn nederlaag vandaag ruiterlijk toe. “Vroeger had ik me een flink stuk in de kraag gedronken”, schertste hij en pinkte volgens verslaggevers een traan weg.