Vooral financiële motieven; Parijs werkt aan mammoet in high tech

PARIJS, 18 DEC. De Franse regering wil de belangrijkste Franse elektronicabedrijven bundelen in een nieuwe nationale high tech-onderneming naar het voorbeeld van het Duitse Siemens.

Dat blijkt uit verklaringen van Franse ministers en uit berichten in de Franse pers. De hergroepering waarbij verscheidene bedrijven betrokken zijn, heeft ook tot doel enkele nationale ondernemingen die in moeiijkheden verkeren, nieuwe financiële middelen te verschaffen.

Premier Edith Cresson voor wie het industriebeleid een van de belangrijkste prioriteiten is, verklaarde ruim een week geleden in Montpellier dat de regering bezig is met een "grote operatie' in de sectoren van de zogenoemde "speerpunt-technologieën'. Minister van industrie Strauss-Kahn verklaarde drie dagen geleden tegenover The Financial Times dat Frankrijk “behoefte heeft aan een even machtige structuur als een onderneming als Siemens.”

In het plan waaraan al maanden wordt gewerkt, staan drie ondernemingen centraal: Thomson Consumer Electronics en Thomson-SGS, beide onderdeel van de staatsholding Thomson, en Bull, de computerproducent, eveneens grotendeels eigendom van de staat. Alle drie hebben behoefte aan nieuwe financiële middelen. In twee nieuwe "pools' zouden deze drie bedrijven worden samengevoegd met twee andere Franse staatsbedrijven, France Telecom en het Commissariaat voor Nucleaire Energie (CEA) die beide winstgevend zijn.

De halfgeleider-producent Thomson-SGS, dat voor de helft eigendom is van de staatsholding Thomson en voor de andere helft van de Italiaanse staatsholding IRI, heeft op korte termijn twee tot drie miljard francs nodig om de concurrentie met Japanse en Amerikaanse chipsmakers te kunnen volhouden.

Bull leed vorig jaar een recordverlies van zes miljard francs (twee miljard gulden). Het bedrijf, dat gespecialiseerd is in computer mainframes, verwacht dit jaar een verlies van drie miljard franc. Deze twee ondernemingen zouden in een nieuwe "high tech-pool' worden samengevoegd met o.a. France Telecom, een van de meest succesvolle en winstgevende Franse bedrijven.

Thomson Consumer Electronics, producent van tv-toestellen etc. heeft ook financiële versterking nodig. Het bedrijf heeft zijn kaarten gezet op snelle invoering in Europa van high definition-televisie (HDTV). De meeste EG-landen, waaronder Duitsland, voelen echter niets voor nieuwe EG-regelgeving om dat mogelijk te maken. Thomson Consumer Electronics heeft verscheidene miljarden francs geïnvesteerd in HDTV, maar loopt nu het risico geen markt te vinden voor zijn produkten. Het bedrijf zou in een tweede "pool' worden ondergebracht samen met o.a. het Franse Commissariaat voor Nucelaire Energie. De "militaire poot' Thomson-CSF, dat gespecialiseerd is in anti-raketsystemen, lijkt niet betrokken bij de beoogde hergroepering.

Hoewel de operatie die premier Cresson voorstaat, wordt voorgesteld als een poging om Frankrijk een nationale high tech-structuur te verschaffen, menen sommige deskundigen in Parijs dat er sprake is van een "conjuncturele manoeuvre' om geld te vinden waaraan de betrokken ondernemingen behoefte hebben. Rechtstreekse steun van de staat, zoals in het verleden vaak werd verleend, is vanwege de EG-regels inzake medediging - en de strikte naleving daarvan door EG-commissaris Sir Leon Brittan - niet langer mogelijk. De benodigde middelen zouden nu moeten worden geleverd door France Telecom en CEA, die beide niet enthousiast voor deze opzet zouden zijn.