Tafeltennis wil tv geld toe geven

DEN BOSCH, 16 DEC. Snelheid, spanning, spektakel, sentimenten. Tafeltennis heeft alle ingrediënten die een kijksport nodig heeft. Toch worstelt het tafeltennis in Nederland nog altijd met het aureool van slecht verlichte buurthuizen en patronaatsgebouwen waar de broederschap haar onderonsjes houdt.

Trinko Keen, derde bij de mannen gisteren tijdens de nationale kampioenschappen in Den Bosch, vertelt over een collega van zijn vader die een keer een kijkje wilde nemen bij een competitiewedstrijd. De man voelde zich behandeld als een buitenaards wezen. Tafeltennis voor de tafeltennissers, het leek wel een sekte. De man is heel snel weggevlucht.

Met de sport is niks mis, wel met de manier waarop ze verkocht wordt. Dat vindt ook Ron Veldhuizen, hoofdbestuurslid marketing van de Nederlandse Tafel Tennis Bond. Hij kent de gevolgen. Zelfs Nederlandse topclubs als Avanti en Tempo Team moeten het dit jaar zonder sponsors stellen. Trinko Keen, Gerard Bakker en Peter Paul de Vrind, drie van de nationale toppers bij de mannen, hebben al hun toevlucht gezocht in België en Duitsland. Daar krijgen ze meer geld en meer publiek. En ook Bettine Vriesekoop, nu nog uitkomend voor Tempo Team, heeft al laten weten dat ze na de Olympische Spelen in Barcelona geen Nederlandse competitie meer wil spelen. Niet interessant genoeg.

Trinko Keen vindt dat het eens afgelopen moet zijn met “het gezelligheidsbelang” in het Nederlandse tafeltennis. Omdat de sport daaraan kapot gaat. In een tijd dat de concurrentie tussen de sporten steeds heviger wordt om de gunst van kijkers en sponsors, kan tafeltennis alleen overleven door verdere commercialisering, door verdere professionalisering, zegt Keen. “Tafeltennis moet een beetje business worden.”

De Nederlandse Tafel Tennis Bond heeft daarmee wel een begin gemaakt. Met een topsportplan. Met een marketingplan. Met ondersteuning van de clubs. Maar de ontwikkeling gaat de meeste topsporters nog te langzaam. Ook Ron Veldhuizen vindt dat haast is geboden met verdere stappen.

Veldhuizen wil met de eredivisieclubs gaan overleggen over een campagne om de competitie op tv te krijgen. Want tv wordt gezien als het breekijzer naar het grote geld en erkenning. Als de tv-camera's verschijnen, komen sponsors en supporters vanzelf. Om dat doel te bereiken, zullen de clubs misschien rigoureus moeten breken met het verleden, meent het hoofdbestuurslid van de NTTB. Misschien zullen ze moeten afzien van spelen in het weekeinde als dat een omroep beter uitkomt. Misschien zullen ze de betrokken omroep zelfs geld toe moeten geven voor het volgen van de competitie. Maar dat moeten ze dan maar als een voorinvestering zien.

Veldhuizen wijst erop dat deze ideeën “nog niet in brede kring zijn besproken”. “Maar dat er iets moet gebeuren, is duidelijk. Het niveau van de professionalisering in de omliggende landen ligt veel hoger dan in Nederland. Als we daar niets aan doen, wordt de drempel om spelers hier te houden veel te laag.”

In de pogingen om het tafeltennis beter te verkopen past ook een andere opzet van de titelstrijd. Dat leidde afgelopen weekeinde in Den Bosch tot minder deelnemers en dus ook tot minder tafels waar tegelijk werd gespeeld. Wat het toernooi een stuk overzichtelijker maakte. De aanpassing zorgde er ook voor dat de toeschouwers voor het eerst in vijf jaar het nationale tafeltennis-boegbeeld Bettine Vriesekoop weer bij een NK konden aanschouwen. De bond had deelname aan de kampioenschappen voor de leden van de nationale selectie namelijk verplicht gesteld.

Vanaf volgend jaar hoopt de NTTB deze dwang vergezeld te doen gaan van 10.000 gulden aan prijzengeld. Met hulp van het sportmarketingbureau Trefpunt is de bond op zoek naar vier sponsors, die bereid zijn elk 20.000 gulden neer te tellen voor een vaste reclamepositie bij de grote evenementen. Daarbij gaat het om de interlands, de Nederlandse kampioenschappen en de nationale Top Twaalf. De geldschieter die nog eens 10.000 gulden extra wil betalen, mag zich voortaan hoofdsponsor noemen van het NK.

Veldhuizen weet ook precies te vertellen wat de sponsors daarvoor minimaal krijgen: op jaarbasis veertig minuten tafeltennis op tv, verspreid over vier tot zes evenementen. Dat is volgens hem afgesproken met de NOS. “En dus veertig minuten gegarandeerde exposure van de firmanaam”, zegt Veldhuizen wervend. Een bond gaat in zaken.

De nieuwe opzet van het NK trok volgens de NTTB afgelopen weekend zo'n 600 bezoekers, 200 meer dan vorig jaar. Zij zagen hoe Bettine Vriesekoop na vijf jaar afwezigheid voor de elfde maal de nationale titel bij de vrouwen won. In de finale versloeg ze met 3-0 (21-19, 22-20, 21-17) Mirjam Hooman-Kloppenburg, die lang heeft geworsteld met een polsblessure maar weer op weg is naar de top. Vorig jaar hadden de beide vrouwen voor het laatst tegen elkaar gestaan, ook in Den Bosch. Dat was bij de Europese Top Twaalf. Hooman won toen en werd eerste. Vriesekoop eindigde op de derde plaats. Bij de mannen zegevierde de als derde geplaatste Danny Heister met 3-1 (21-10, 21-15, 20-22, 21-9) over de nummer acht, Peter Paul de Vrind. Paul Haldan, vijf jaar achter elkaar kampioen, was na de eerste speeldag door ziekte geveld.