Honderden slachtoffers bij zinken Egyptische veerboot

SAFAGA, 16 DEC. Honderden mensen zijn in de nacht van zaterdag op zondag om het leven gekomen bij het zinken van de Egyptische veerboot Salam Express in de Rode Zee bij de Egyptische havenstad Safaga. Volgens het officiële Egyptische persbureau MENA waren 954 mensen aan boord, van wie er nog slechts 117 uit het water zouden zijn gehaald, maar over de aantallen bestaat nog grote verwarring.

Terwijl de zoekacties naar eventuele overlevenden doorgaan, heeft de regering een onderzoek ingesteld naar de omstandigheden van de ramp. Daarbij komt met name ook de vraag aan de orde waarom de reddingsoperaties gisteren pas bij zonsopgang begonnen, vijf tot zes uur nadat het schip was gezonken. Volgens premier Atef Sedki was het eerste hulpverzoek omstreeks middernacht binnengekomen, en waren onmiddellijk hulpploegen gezonden. Maar wegens het slechte weer konden die pas bij zonsopgang hun werk beginnen.

De ramp voltrok zich gisteren even na middernacht, toen de 4.711 ton metende Salam Express een paar mijl buiten Safaga op een koraalrif voer. Het schip zonk binnen enkele minuten. De meeste opvarenden - bijna allen Egyptenaren, pelgrims en gastarbeiders die uit Saoedi-Arabië terugkeerden - waren op dat moment benedendeks en konden niet meer naar buiten komen.

Pag 4:

Nog verwarring over cijfers

Over geen enkel cijfer was vanochtend nog zekerheid te krijgen. Terwijl MENA van 954 opvarenden sprak, maakte bijvoorbeeld de semi-officiële krant Al-Ahram melding van 624 mensen aan boord en een assistent van de minister van binnenlandse zaken van 649 opvarenden. De laatste verklaarde dat 178 mensen waren gered, Al-Ahram meldde 187 geredden en premier Sedki, die gisteren op de kade van Safaga overlevenden begroette, zei dat 202 mensen aan wal waren gebracht en nog eens 59 onderweg waren. Maar het cijfer van MENA - 117 geredden - is het jongste.

Volgens een militaire functionaris is een navigatiefout mogelijk de oorzaak van de ramp. “We denken dat de gezagvoerder een navigatiefout heeft gemaakt toen hij zijn koers wijzigde om slecht weer en hoge golven te vermijden”, zei hij.

Overlevenden schilderden een zwart beeld van de tragedie: hoe vrouwen en kinderen schreeuwden toen het schip kapseisde en als een steen zonk. Vele geredden hadden uren in het water doorgebracht, met de lichten van de kust in het zicht. “Ik overleefde 17 uur in het water voor een helikopter me oppikte”, zei een overlevende. “Maar ik word nog steeds achtervolgd door het gezicht van een moeder die in het water haar dode baby kuste. Ik zal haar kreten en haar gezichtsuitdrukking nooit vergeten.” (AFP, UPI, Reuter)