Voetbal bloeit als geen andere sport onder jeugd in VS

WASHINGTON, 7 DEC. Sportomroepers kunnen het nog niet laten om bij voetbal de door de bal afgelegde afstanden af te roepen, zoals dat bij American Football gebruikelijk is. Europese topwedstrijden worden -indien al in Amerika uitgezonden- om de tien minuten onderbroken door reclame. Jammer, als er gedurende de beelden van sprankelend bier wordt gescoord. Het televisiepubliek zal het alleen in herhaling kunnen zien.

Toch heeft het Amerikaanse voetbal één succesverhaal: en dat is de populariteit onder vrouwen en kinderen. Het Amerikaanse vrouwenteam behaalde afgelopen maand in China het wereldkampioenschap. En onder de Amerikaanse jeugd bloeit het voetbal als geen andere sport. Jongeren vormen de infrastructuur waar de wereldkampioenschappen voetbal in 1994 in Amerika op kunnen steunen.

Morgen wordt in New York de loting gehouden voor de teams die in 1994 tegen elkaar uitkomen. Die kampioenschappen, verspreid over stadions in heel Amerika gehouden, moeten de verbinding vormen tussen de actieve jongeren en het onverschillige oudere sportpubliek. Of het werkt, is niet zeker. Want er worden veel, algemeen genegeerde internationale evenementen gehouden in Amerika. Een groot land kan zich dergelijke onverschilligheid veroorloven.

De situatie van het Amerikaanse voetbal is precies het omgekeerde van die in de jaren tachtig. Werd voetbal indertijd van bovenaf geadverteerd, nu komt de stuwing van onderen, en wel van talloze, enthousiaste voetbalspelertjes over heel Amerika.

In 1980 probeerde de North American Soccer League via mediacampagnes en dure Europese spelers, waaronder Cruyff, Neeskens en Rijsbergen en speciale strafschopregels voor de actie in Amerika de belangstelling voor de voetbalsport te wekken. In 1984 ging de NASL ten onder en veel teams moesten een faillissement aanvragen of fuseren. Van de 22 zijn er negen overgebleven in de American Professional Soccer League die twee regionale bonden bundelt. Volgend jaar komt er een nieuwe bond voor voetbal in de buitenlucht tot stand, waar ook de bond voor zaalvoetbal zich bij zal voegen. De United States Soccer Federation bundelt zowel professionele spelers als amateurs en is enigszins uit haar krachten gegroeid. Ze heeft ook het nationale team in dienst.

De Youth Soccer Association verzekert het Amerikaanse voetbal nu van een toekomst. Veelbelovende Amerikaanse voetbalspelers spenderen seizoenen bij een Europese eerste divisieclub om het te leren. Het Amerikaanse nationale team behaalt onder leiding van de ervaren Joegoslavische coach Bora Milutinovic en aangesterkt door immigranten soms verrassende resultaten tegen buitenlandse clubs. In juni bijvoorbeeld, speelde het 1-1 tegen een niet helemaal compleet AC Milan.

Na een snelle take off in de jaren zeventig verdubbelde de aantallen aan de US Youth Soccer Association verbonden jongeren van 810.000 tot 1.7 miljoen. Schattingen van het totaal aantal voetballers onder de 18 reiken tot 12 miljoen, waar uiteindelijk de topteams uit kunnen worden samengesteld. Alle andere sporten zijn in jeugdige deelname gelijk gebleven of achteruit gegaan. Deze groei laat zien dat Amerika langzaam uit haar sportieve splendid isolation komt, waarbij de wereldkampioenschappen American Football alleen tussen Amerikaanse teams worden gehouden.

Ook Amerikaanse ouders zien voordelen in voetbal voor hun kinderen. Er vallen minder gewonden dan bij het ruwe American Football, waarbij twee teams na het startfluitje met de helmen op elkaar knetsen, hetgeen nekblessures kan veroorzaken. Een ander voordeel is dat voetballers geen dure uitrusting nodig hebben. Ouders drijven nu kinderen van vijf jaar achter de bal aan, terwijl de twee- en driejarigen op hun beurt wachten. Vooral voor kleine kinderen is het een geschikt spel, omdat het eenvoudiger is dan American Football.

Veel jongeren vergeten het voetbal na hun jonge jaren en verplaatsen hun belangstelling naar de klassieke Amerikaanse sporten. Er is ook weinig van voetbal op televisie te zien. Een nadeel is dat het spel niet door reclames kan worden onderbroken. Veel ouderen hebben dan ook weinig begrip voor deze buitenlandse sport. Het aantal Amerikaanse toeschouwers is de laatste twintig jaar niet gegroeid. Het kijken naar American Football met een blik Budweiser bier en wat munchies voor de televisie is bijna een patriottische activiteit, waardoor Amerika zich onderscheidt van de rest van de wereld. De grote nationale televisiemaatschappijen hebben, bij gebrek aan lucratieve sponsors, dan ook weinig belangstelling voor de uitzending van de wedstrijden. Die komt in handen van de European Broadcasting Union.

Voor de kampioenschappen moeten stadions voor American Football worden verbouwd. Footballers spelen op kunstgras. Het ruwe, harde plastic deert niet bij de goed geklede Footballers maar veroorzaakt brandwonden bij een val met korte broek. Als het stadion van de Giants bij New York wordt gebruikt voor de kampioenschappen, moet het worden omgebouwd. De voorste rijen van de tribune moeten worden weggehaald ter verbreding van het veld. En op het kunstgras moet voor 3 miljoen dollar een verhoging met echt gras worden gebouwd.

Alan Rothenberg, president van de United States Soccer Federation wil door een nationale spreiding van de wedstrijden het voetbal in zoveel mogelijk plaatsen onder de aandacht brengen. Uit de 19 kandidaten moeten 12 plaatsen worden gekozen. Het is de bedoeling dat alle zes groepen van vier landen in de zelfde regio blijven spelen.