Maxwells zonen wisten van greep in pensioenkas

ROTTERDAM, 6 DEC. Voor alle 400 privé-bedrijven van het ineenstortende imperium van de overleden mediatycoon Robert Maxwell is gisteren uitstel van betaling aangevraagd. Gisteren bleek ook dat Maxwell, met medeweten van zijn zoons, grote sommen geld uit het pensioenfonds van één van zijn twee beursgenoteerde ondernemingen, Mirror Group Newspapers (MGN), naar zijn privé-bedrijven heeft gesluisd.

Twee van Maxwells kranten dreigen in de val van het Maxwell-concern te worden meegesleept. The European, oogappel van de vorige maand overleden Maxwell, verschijnt vandaag mogelijk voor de laatste keer. En de Daily Mirror, de krant die in 1987 door Maxwell van de ondergang was gered, wordt vandaag wellicht voor de laatste keer in zijn huidige vorm gepubliceerd. Uitgeverij Pearson, eigenaar van onder meer de Financial Times, wil de krant overnemen.

Volgens ingewijde bankiers zou het bij de transacties uit het pensioenfonds van MGN gaan om een totaal bedrag van 350 miljoen pond (1 miljard gulden). Drie MGN-directeuren bevestigden gisteren dat de handtekeningen van Kevin en Ian Maxwell op de transactie-documenten stonden. Ian en Kevin Maxwell, respectievelijk hoofd van MGN en MCC, legden gisteren beiden hun functie neer.

Ook van het andere aan de beurs genoteerde bedrijf van Maxwell, Maxwell Communications Corporation (MCC), is in het geheim geld (240 miljoen pond), naar Maxwells privé-ondernemingen overgemaakt.

Dergelijke transacties zijn op zichzelf niet illegaal. De banken eisten voor hun leningen aan de privé-bedrijven onderpand. Maar halverwege dit jaar is Maxwell, in een poging zijn gigantische schulden te voldoen, begonnen deze onderpanden te verkopen, als “de laatste wanhopige pogingen van een wanhopig man”, aldus een van de betrokken bankiers. Van het geld van de pensioenfondsen is hooguit nog 100 miljoen pond te achterhalen. MCC en MGN hebben een bankschuld van 700 miljoen pond. De privé-bedrijven zijn ook nog 435 miljoen pond aan banken verschuldigd.

De voornaamste schuldeisers, de Franse bank Crédit Lyonnais en de Zwitserse Swiss Bank Corporation, hebben het accountantskantoor Price Waterhouse aangesteld om de activa van Maxwell te inventariseren. Swiss Bank was de bank die het Britse Serious Fraud Office heeft gevraagd een onderzoek naar Maxwells privé-bedrijven te starten. Volgens John Talbot van het accountantsbedrijf Arthur Andersen, dat bewindvoerder is, zijn alle onderdelen van het Maxwell-imperium te koop. Eén van de activa is het jacht "Lady Ghislaine', waar Maxwell vanaf was gevallen toen hij een maand geleden bij de Canarische eilanden dood in zee werd aangetroffen.