Nieuwzeelandse atleet wil op 40-ste verjaardag mijl binnen vier minuten lopen; Walker wordt onmiskenbaar ouder

AUCKLAND, 5 DEC. “Het frustreert me dat ik nu veel meer werk moet verzetten om tijden te lopen, die er vroeger met weinig training uitrolden. Ik aanvaard die fysieke achteruitgang echter wel, maar wil toch nog steeds graag grenzen verleggen. Dat heb ik mijn hele leven al gedaan.”

Dat zegt John Walker, in 1976 Olympisch kampioen op de 1500 meter hardlopen en voormalig wereldrecordhouder op de 1500 meter en de Engelse mijl (1609 meter). Op zijn veertigste verjaardag, op 12 januari, gaat Walker proberen als eerste loper in zijn vijfde decade de mijl binnen vier minuten te lopen. Speciale toeschouwer bij die gebeurtenis in het Mount Smart-stadion van Auckland is de Engelsman Roger Bannister, die als 25-jarige in 1954 de toen magische vier minuten-grens doorbrak.

Walker vindt niet dat hij Bannister's wereldrecord denigreert. “De sport heeft zich in de laatste dertig jaar ontzettend ontwikkeld. Ik geef echter toe dat het voor Bannister wellicht niet zo leuk zal zijn om zijn prestatie door een 40-jarige geëvenaard te zien”, aldus Walker.

Walker's passie voor de klassieke middenafstanden is onuitdoofbaar. De gewoonte van andere mijllopers om zich op hogere leeftijd met wegwedstrijden en halve of hele marathons bezig te houden, werd door hem niet overgenomen. “Veel mijllopers verloren hun mooie stijl op de weg. Wegwedstrijden missen bovendien de sfeer, de opwinding en de schoonheid van baanwedstrijden. Ze hebben me nooit aangetrokken, hoewel ik een paar goede tijden op de 10 kilometer (28.20) en halve marathon (63 minuten) heb geboekt. De lange duur van het wegseizoen en mijn hoge gewicht van 75 kilo betekenen echter dat ik een wegcarrière op lange termijn nooit had kunnen volhouden.

De ex-wereldrecordhouder bleef zich daarom op de 1500 meter en de mijl concentreren. Hij liep als eerste atleet 100 keer een mijl binnen vier minuten en wil nu dus als 40-jarige opnieuw een markante wereldprestatie leveren.

Walker vertrouwt voor de 12de januari op succes. Een afgang kan hij zich nauwelijks veroorloven, omdat het evenement in zestig landen op de televisie zal worden uitgezonden. Toch boekte Walker recentelijk enkele teleurstellende resultaten, inclusief een verlies tegen een 19-jarige Nieuwzeelandse scholier. “Ik kreeg op de laatste vijftig meter met een stevige zuurstofschuld te maken, maar het was nog in de opbouwfase van dit seizoen. Dat verlies toont overigens wel aan dat ik onmiskenbaar ouder word.”

De overwinning van Walker bij de Spelen in Montreal kwam na een indrukwekkende demarrage op 200 meter van de streep. Vlak voor het eind van de race werd hij echter nog bijna ingehaald door Ivo van Damme, de Belg die kort daarna verongelukte. “Dat was vreselijk jammer”, zegt Walker. “In Montreal was Van Damme nog niet aan zijn top maar hij had volgens mij meer aanleg dan Ovett, Coe en Cram, die ik als de grootsten op deze afstand beschouw”, aldus Walker.

De huidige generatie van Westerse midden-afstandlopers kan volgens Walker niet aan hen tippen. “Ze zijn veel te slap. Het geld komt eerst, maar ze besteden het alleen aan luxe. De Afrikanen, die lopen om de armoe voor zichzelf en hun familie te ontvluchten, hebben een veel solidere motivatie. Dat betekent dat zij voorlopig op de midden en lange afstanden onverslaanbaar zullen blijven”, aldus Walker.

Overigens belooft Walker na zijn recordpoging in januari met de wedstrijdatletiek te stoppen. “Ik heb het hardlopen altijd serieus benaderd. En lopen als vrijblijvende liefhebberij trekt me helemaal niet.” Ik ga me nu concentreren op mijn boerderij en het fokken van renpaarden. Ik houd van drafbanen en snelheid. Als één van mijn renpaarden wint, vind ik dat nog mooier dan dat ik zelf een hardloopwedstrijd kan winnen”.