Kennedy-telg staat voor de rechter

WASHINGTON, 3 DEC. Jacky Kennedy komt waarschijnlijk niet. Verder hebben veel prominente familieleden al een bezoek gebracht aan de rechtszaal in West Palm Beach (Florida), toen daar de jury werd geselecteerd voor een strafproces wegens verkrachting tegen Kennedy-telg William Smith.

Gisteren is de zitting officieel geopend. De komende weken zullen de televisiekijkers elke werkdag nieuwe beelden van de verkrachtingszaak kunnen zien. Ook Amerika's bekendste senator, Ted Kennedy, zal getuigen, want hij nam zijn neef diep in de nacht mee naar de bar waar deze het vermeende slachtoffer ontmoette en vervolgens vergezelde naar de Kennedy-villa.

Het proces heeft nu al miljoenen gekost. Het is een wedloop van middelen geworden tussen de officier van justitie Moira Lasch en de vermaarde strafpleiter Roy Black. Niets is aan het toeval overgelaten. Detectives voor de familie Kennedy hebben heel West Palm Beach uitgekamd op zoek naar getuigen tegen het vermeende slachtoffer. Blacks advocaten hebben duizenden en duizenden pagina's documenten doorgenomen, aantijgingen bestudeerd en feiten gerangschikt. Ook Moira Lasch werkt niet alleen aan de zaak. Voor haar kan een overwinning van politiek belang zijn. Zij is democratisch gekozen als officier van justitie. Eventuele faam die ze zich verwerft bij deze zaak kan haar goed van pas komen in haar verdere carrière.

Ondanks zijn 31 jaar doet de lange Smith met zijn dikke, donkere haar tot op de oren nog jongensachtig aan. Zijn lieve glimlach is wat krampachtig. Thuis zal hij die geen minuut langer kunnen volhouden. Maar de relaties met het televisie kijkende publiek en de pers zijn belangrijk, volgens advocaat Black. Nog geen boosaardig fronsje mag de verdachte laten zien, want het zou voor de jury en het publiek kunnen bevestigen dat hij een gevaarlijk monster zou zijn. De publieke indruk telt bij een proces met een jury van medeburgers.

Pag 5:

Proces-Smith nieuwe fase in verval Kennedy's

Officier van justitie Lasch zei gisteren zelfs dat Smith een speciale opzet had “om bij sociale gelegenheden niet-begeleide jonge vrouwen op te zoeken, hen onder valse voorwendsels naar zijn huis te lokken en eenmaal daar een gewelddadige, snelle, plotselinge aanval te doen zonder seksuele toespelingen van te voren”.

Fascinatie met de bijna koninklijke Kennedy's, obsessie met seks en geweld en een door tv-advocaat Perry Mason aangewakkerde voorliefde voor het rechtsgebeuren, vooral het strafproces, maken deze zaak tot een nationale aangelegenheid. Net zoals bij de hoorzittingen over de benoeming van opperrechter Thomas heeft iedereen een mening over de vraag of de verdachte het heeft gedaan.

Uiteraard speelt hier het dilemma van de verkrachtingszaak in het algemeen. Anders dan bij mishandeling zijn er vaak geen sporen van een daad die niet op zichzelf maar alleen door het ontbreken van toestemming van de verdachte crimineel is. Omdat in principe ook een prostituée kan worden verkracht, laat de staat Florida geen bewijsvoering over het seksuele gedrag van het vermeende slachtoffer toe. De persoonlijke indruk van juryleden speelt dus een belangrijke rol.

Bijna wetenschappelijk heeft het verdedigingsteam de keuze van juryleden proberen te beïnvloeden. Oudere vrouwen en mannen zullen meer sympathie hebben voor de verdachte, omdat ze meestal vinden dat een vrouw niet zo maar 's nachts om drie uur met een onbekende man moet meegaan.

Gisteren behaalde de verdediging een belangrijke overwinning, toen rechter Mary Lupo beschuldigingen van drie andere vrouwen tegen Smith niet toeliet als bewijsmateriaal. Bij twee vrouwen zou Smith een poging tot verkrachting hebben gestaakt. Een derde vrouw was dronken, toen ze in haar appartement in Washington door Smith zou zijn verkracht. Volgens Lupo was het niet ter zake. “Bij deze zaak gaat het om een inhoudelijke vraag en dat is die van toestemming (tot de geslachtsdaad)”, zei ze. Advocaat Black mag ook niet op het verleden van het vermeende slachtoffer ingaan, al probeert hij wel haar medische dossiers voor de jury en het publiek te openbaren.

De zaak is de nieuwste tragische episode van het geslacht Kennedy. Als Griekse goden bezorgen de Kennedy's de Amerikanen een mythologie, waarin verval een steeds grotere rol speelt. Een andere neef van de enig overgebleven broer van wijlen president John Kennedy stierf begin jaren tachtig aan een overdosis drugs. Senator Edward Kennedy heeft door het schandaal zijn morele gezag verloren. Niet alleen wekte hij Smith en zijn zoon Patrick die fatale paasnacht om uit te gaan, maar hij zou zichzelf en zijn neef ook een paar dagen voor de politie verborgen hebben gehouden.

Ook bij de juryselectie ging senator Kennedy over de tong. Om na te gaan of potentiële juryleden vooroordelen hadden tegen Kennedy's ondervroeg Black hen over alle bijzonderheden van het leven van de senator, van het ongeluk in 1969 bij Chappaquiddick, waarbij Kennedy's vriendin om het leven kwam, tot zijn overmatige drankgebruik. Chappaquiddick kon in die tijd nog in de doofpot maar dit proces zal al zijn persoonlijke fouten publiekelijk uitvergroten.

Sinds zijn neef in de problemen is geraakt, houdt "Ted' Kennedy zich ook in de Senaat meer op de achtergrond. Hij is de meest invloedrijke links-liberaal in de Senaat en een effectieve volksvertegenwoordiger. In zijn 27 jaar als senator heeft hij heel wat wetgeving voor verbetering van werkomstandigheden van werknemers en voor burgerrechten op zijn naam staan.

Bij de hoorzittingen over de benoeming van opperrechter Thomas was hij voorzichtig in zijn oppositie en zijn commentaar werd door zijn Republikeinse collega's in het openbaar belachelijk gemaakt. Ze bespotten voor het eerst zijn beruchte gedrag ten opzichte van vrouwen.

Na afloop van de hoorzittingen over de vermeende seksuele intimidatie door Thomas besloot Kennedy in een toespraak aan de John F. Kennedy school van de Harvard Universiteit “fouten” in zijn privéleven te erkennen. Hij zei dat hij zich “pijnlijk bewust” was van de kritiek op hem en van het feit dat hij anderen had teleurgesteld. Uiteindelijk droeg alleen hij de verantwoordelijkheid voor zijn fouten, en hij wilde ze ook “confronteren” maar regelrechte excuses gingen hem te ver.

Tot nog toe staat Kennedy er nog redelijk voor in zijn eigen deelstaat Massachusetts. Sinds Chappaquiddick maken de kiezers zich geen illusies over zijn gebreken. De tegenstanders van Kennedy (40 procent van de kiezers) tellen zijn zonden en voeren ze telkens opnieuw aan. De voorstanders van Kennedy (60 procent van het electoraat) zijn gewend hun schouders op te halen. Maar deze keer gaat het over Kennedy's rol als vader en familiepatroon. Hij bracht zijn zoon en zijn neef naar de bar. En waarom droeg hij geen broek onder zijn overhemd, toen zijn zoon zich in de zitkamer met een vrouw onderhield? Geen enkele krant meldt wat hij wèl droeg, want dat hij iets aan had, lijkt zeker. Als er niets onder zijn overhemd zat, was dit zeker gedetailleerd in alle media beschreven.

De twijfel over Kennedy uitte zich in een nieuwe opiniepeiling van de sterk tegen Kennedy gekante Boston Herald. Volgens het onderzoek zou Kennedy ruim verliezen als de huidige Republikeinse gouverneur, William Weld, een gooi naar diens senaatszetel zou doen. Dergelijke cijfers zijn in Kennedy's loopbaan niet vertoond. Maar hij hoeft pas in 1994 weer op te gaan voor herkiezing. Politiek gesproken is drie jaar een lange tijd. Toch is er sprake van een erosie van de dynastie, die niet wordt verholpen door de zoon van Teddy's broer Robert, Joseph Kennedy, een jong Congreslid dat tot nog toe meer heeft uitgeblonken in zijn volume dan in zijn politieke verrichtingen. Zo komt er langzaam maar zeker een einde aan de vanzelfsprekende politieke erfopvolging van Amerika's enige royalty.