Ruimteveer Atlantis vervroegd teruggekeerd

LUCHTMACHTBASIS EDWARDS, 2 DEC. Het Amerikaanse ruimteveer Atlantis is gisteravond na een militaire missie van een week op de luchtmachtbasis Edwards in Californië geland. De Atlantis keerde drie dagen eerder terug dan oorspronkelijk de bedoeling was wegens een probleem met zijn navigatie-apparatuur.

De regels van de Amerikaanse ruimtevaartautoriteit, de NASA, schrijven voor dat een ruimteveer in zo'n geval zo snel mogelijk op Edwards landt. De woestijn-landingsbaan van Edwards is langer en breder dan die in Florida, waar de Atlantis volgens plan zou landen. De astronauten hebben op geen enkel moment tijdens deze missie in gevaar verkeerd, aldus de NASA.

Het was pas de tweede maal in 44 shuttle-vluchten dat de NASA een missie bekortte. De eerste maal gebeurde dat tien jaar geleden, toen een brandstofcel van de Columbia dienst weigerde.

De Atlantis werd op 24 november in Florida gelanceerd. De astronauten brachten de dag daarop een militaire satelliet in een baan om de aarde, het hoofddoel van de missie. De satelliet moet raket-aanvallen en kernexplosies ontdekken. De zes bemanningsleden deden vervolgens proeven met camera's, verrekijkers en een telescoop. Het Pentagon wilde op deze wijze te weten komen of astronauten in oorlogstijd van nut kunnen zijn. Ook deden ze medische experimenten die moeten helpen uitwijzen hoe gewichtloosheid de mens beïnvloedt.

Donderdag moest de Atlantis nog uitwijken voor een oude Sovjet-raket. Tweeëneenhalve maand geleden moest ook een ruimteveer om dergelijk ruimte-afval heen manoeuvreren. (AP, Reuter)