Amerikaanse gijzelaar vrij

BEIROET- TEL AVIV, 2 DEC. De Amerikaanse gijzelaar Joseph Cicippio (61) is vanochtend na een gevangenschap van ruim vijf jaar door zijn Libanese ontvoerders vrijgelaten. Gisteren hadden Israel en zijn Libanese bondgenoten 25 Libanese gevangenen in vrijheid gesteld.

De Verenigde Naties hebben gerept van het bereiken van een alomvattende regeling.

Cicippio, die ten tijde van zijn ontvoering als accountant werkte bij de Amerikaanse Universiteit in Beiroet, was de zevende Westerse gijzelaar die is vrijgelaten sinds in de afgelopen zomer de pogingen om de gijzelaarscrisis te regelen werden geïntensiveerd. De secretaris-generaal van de Verenigde Naties, Perez de Cuellar, heeft toen op nadrukkelijk verzoek van een groep ontvoerders de taak van bemiddelaar op zich genomen. Israel heeft op zijn beurt in totaal 91 Arabische gevangenen vrijgelaten en negen lijken gerepatrieerd. In ruil daarvoor heeft het duidelijkheid gekregen over het lot van twee in Libanon vermiste militairen.

De VN maakten gisteravond bekend dat in een nieuwe onderhandelingsronde “belangrijke vooruitgang” is geboekt in de kwestie van de Westerse gijzelaars. Ook is “een principe-overeenkomst bereikt over een alomvattende benadering van de overblijvende humanitaire zaken”, namelijk die van de honderden Libanese gevangenen van Israel en de resterende in Libanon vermiste Israelische soldaten.

De Organisatie van Revolutionaire Gerechtigheid, een factie van de fundamentalistisch-shi'itische beweging Hezbollah, kondigde Cicippio's vrijlating gisteren in twee verklaringen aan. In de tweede verklaring, die vannacht rond middernacht bij een internationaal persbureau in Beiroet werd afgegeven, stelde de organisatie “geruststellende garanties” te hebben gekregen over toekomstige stappen van de VN om de vrijlating te bewerkstelligen van Arabische gevangenen door Israel en Europa.

Daarmee herstelde de groep de koppeling tussen Westerse gijzelaars en Israels Arabische gevangenen, die bij de recente vrijlating van de Amerikaan Thomas Sutherland en de Brit Terry Waite door de ontvoerders was losgelaten. Dit tot woede van Israel, dat vreesde nu buiten een regeling te blijven.

Pag 4:

Gijzelaar Cicippio vrij

De mededelingen van de Organisatie van Revolutionaire Gerechtigheid gingen vergezeld van een videoband waarop Cicippio zelf zei “te eisen en te hopen” dat “de Verenigde Staten Israel dwingen alle in Israel gedetineerde gevangenen vrij te laten” en dat de secretaris-generaal zijn uiterste best doet om de vrijlating te verkrijgen van “alle gevangenen in de wereld en in Israel”. Cicippio, die er uitgeput uitzag en kennelijk een tekst voorlas, bedankte zijn ontvoerders die “goed voor me zijn geweest (..) en altijd in mijn behoeften hebben voorzien op een menslievende wijze”.

Er zijn nu nog twee Amerikanen in handen van Libanese ontvoerders: de journalist Terry Anderson (sinds maart 1985) en de hoogleraar Alann Steen (januari 1987). Ook zijn er nog twee Duitse gijzelaars, van wie gisteren foto's aan een VN-bemiddelaar zijn overhandigd. Volgens diverse bronnen in het gebied komen allen vóór Kerstmis vrij. Onze correspondent Salomon Bouman meldt: Israel hoopt dat er nu snel opheldering komt over het lot van vier in Libanon verdwenen Israelische militairen.

Israel heeft de vrijlating van de 25 gevangenen, van wie er vier verzochten in de door het Israelische leger beheerste "Veiligheidszone' in Zuid-Libanon te kunnen blijven, uitgelegd als een gebaar jegens de secretaris-generaal van de VN. Dit gebaar geeft hem volgens de Israelische opvatting aanknopingspunten om voor de beëindiging van zijn ambtstermijn, eind deze maand, een einde te maken aan de gijzelaarsaffaires in Libanon, inclusief de terugkeer van of informatie over de verdwenen Israeliërs.

In Jeruzalem wordt gespeculeerd dat in de laatste fase van de vrijlating van gijzelaars de Israelische navigator Ron Arad zal worden uitgewisseld tegen de uit Zuid-Libanon ontvoerde Hezbollah-leider sjeik Ahmed Obeid. Israel veronderstelt nog steeds dat Ron Arad als enige van de vier vermisten in leven is, hoewel er grote onzekerheid bestaat over de plaats waar hij wordt vastgehouden.