SEC onderzoekt illegale handel Merrill Lynch; Laatste in reeks financiele schandalen

AMSTERDAM, 10 OKT. Wall Street heeft er weer een schandaal bij. De SEC, de onderzoeksommissie van de effectenbeurs van New York, onderzoekt mogelijke illegale transacties van Merrill Lynch, de grootste Amerikaanse effectenmakelaar, met verzekeraar Guarantee Security Life Insurance in Florida.

Guarantee Security, dat in augustus onder curatele werd gesteld, zou volgens de bewindvoeder het bezit van junk bonds - risicovolle obligatie met een hoge rente - hebben onttrokken aan het zicht van de financiële autoriteiten door die aan het eind van het jaar te 'parkeren' bij Merrill Lynch. De verzekeringsmaatschappij kreeg daarvoor tijdelijk de beschikking over minder risicovolle staatsobligaties.

Niet alleen ontbrak het hierdoor aan een goed zicht op het risicoprofiel van de verzekeringsmaatschappij, ook zou de verzekeringmaatschappij belasting hebben ontdoken omdat de junk-bonds wel en de staatsobligaties niet fiscaal belastbaar zijn. De gewraakte transacties zouden zich hebben afgespeeld tussen 1984 en 1986 en in 1988.

Onderzoekers van de staat Florida zeiden dat Guarantee Security tegen het jaareinde steeds meer dan 300 miljoen dollar aan junk-bonds bij Merrill Lynch parkeerde. De SEC onderzoekt nu in hoeverre dit tijdelijk "parkeren' strafbaar is.

Merrill Lynch heeft in een reactie laten weten van mening te zijn dat het geen illegale of onethische transacties heeft verricht en “volledig mee te werken” met het SEC-onderzoek naar de transacties. “We zijn vol vertrouwen dat de transacties van Merrill Lynch bona fide waren.” De koers van Merrill Lynch moest het woensdag op de effectenbeurs van New York evenwel ontberen. Op zeker moment noteerde het fonds 43,75 dollar, hetgeen een verlies van 3,75 dollar betekende tegenover de slotkoers van de dag ervoor.

Een golf van financiële schandalen treft op het moment Wall Street. In augustus werd Salomon Brothers in verband gebracht met onregelmatigheden bij de handel in staatsobligaties. De beschuldigingen die nu worden geuit jegens Merrill Lynch behoren tot de meest ernstige van de afgelopen jaren. In september was Merrill ook al betrokken bij een ander schandaal dat junk-bonds betrof.

Merrill zei vorige maand dat twee junk-bond handelaren waren ontslagen nadat ze zonder toestemming voor eigen rekening hadden gehandeld. De effectenmakelaar omschreef de kwestie als “een geïsoleerd incident”, hoewel het gerucht ging dat de twee ontslagen handelaren een rapport hadden opgesteld over de betrokken onderneming. Met die voorkennis zouden ze hebben gehandeld in junk-bonds van het bedrijf.