Italiaans consortium bouwt frame van Europese reuzentelescoop

Een consortium van drie Italiaanse ondernemingen heeft de opdracht gekregen voor de bouw van de mechanische delen van de Very Large Telescope (VLT) voor de Europese Zuidelijke Sterrenwacht (ESO). Het contract daarvoor werd op 24 september getekend op het hoofdkantoor van de ESO te Garching, nabij München.

De VLT zal bestaan uit vier telescopen, elk met een diameter van 8,2 meter, die afzonderlijk of in combinatie met elkaar te gebruiken zijn. In het laatste geval wordt als het ware één telescoop met een diameter van 16 meter gesimuleerd. Deze zal dan groter zijn dan de Amerikaanse Kecktelescoop die nu op Hawaï zijn voltooiing nadert en die een diameter van "slechts' 10 meter krijgt. De kosten van deze Europese reuzentelescoop worden geraamd op ongeveer 570 miljoen gulden.

Voor de bouw van de mechanische delen van de vier telescopen zal nu het AES-consortium zorg dragen. Dit bestaat uit de Italiaanse ondernemingen Ansaldo Componenti in Genua, EIE (European Industrial Engineering) in Mestre en SOIMI (Societá Impianti Industriali) in Milaan. Deze ondernemingen zullen onder andere de stalen draagconstructies voor de spiegels en de astronomische instrumenten gaan bouwen, evenals de hydrostatische lagers, de aandrijfmotoren en de encoders die de stand van de telescopen bepalen. Ook het testen, transporteren en samenbouwen van deze onderdelen, op de 2600 meter hoge Cerro Paranal in de Chileense Atacamawoestijn, een van de droogste gebieden op aarde, behoort tot de taak van het consortium.

Met de bouw van de mechanische componenten zal binnen enkele maanden worden begonnen. In 1995 hoopt men de eerste van de vier telescopen op Cerro Paranal te kunnen gaan samenbouwen en ook de eerste spiegelschijf te kunnen installeren. De vier grote spiegels, die slechts 17 cm dik zijn en dus een actieve, corrigerende ondersteuning vereisen, worden gegoten bij Schott Glaswerke in Mainz en gepolijst bij de Franse onderneming REOSC (Recherches et études d'optique et des sciences connexes) nabij Parijs. De vier telescopen zullen in 1998 gereed moeten zijn, iets meer dan tien jaar na het besluit van de ESO om deze reuzentelescoop te gaan bouwen.

Eind september is men op Cerro Paranal ook begonnen met het egaliseren van het benodigde terrein. Om de telescopen te kunnen neerzetten zal er een kwart miljoen kubieke meter gesteente moeten worden verwijderd, waardoor de top van de berg ongeveer 23 meter lager wordt. Dit werk, verricht met behulp van explosieven en bulldozers, wordt verricht door het Nederlandse bedrijf Interbeton uit Den Haag. Het Deense bedrijf COWI-consult uit Kopenhagen is verantwoordelijk voor de toegangswegen naar en de infrastructuur op Cerro Paranal.

    • George Beekman