Eerherstel VS door misser Langer

ROTTERDAM, 30 SEPT. Drie centimeters beslisten gisteren over het wel en wee in de internationale golfwereld. Bernhard Langer stond voor de taak om op de 18de hole van de Ocean Course op Kiawah Island in South Carolina een putt van anderhalve meter te maken.

Slaagde de Duitser, dan zou het prestigeduel om de Ryder Cup tussen de beste twaalf golfers van Europa en Amerika in een gelijkspel 14-14 eindigen en zou Europa als titelverdediger het kostbare kleinood de komende twee jaar behouden. Miste hij, dan zou dat de eerste revanche betekenen van de Amerikanen sinds in 1985 de Europeanen de hegemonie in de golfwereld overnamen. Langer miste de hole op drie centimeter aan de rechter kant, waardoor Amerika het eerherstel had afgedwongen waar het al enkele jaren naar op zoek was.

Na de triomfen van de Brit Harry Vardon in het begin van deze eeuw waren het de Amerikanen die tot de late jaren '70 heersten op de fairways en de greens. De Ryder Cup tegen de Britten en ook de Grand- Slamtoernooien waren decennia lang een ongelijke strijd, totdat Tony Jacklin, Severiano Ballesteros en Bernhard Langer de Amerikanen op eigen bodem versloegen. Kort daarna werd het voorbeeld gevolgd door Sandy Lyle, Nick Faldo en Ian Woosnam en groeide de Ryder Cyp, na overwinningen van Europa in 1985 en in 1987 en een gelijkspel in 1989, uit tot een erkende sporthappening. Het gevolg was dat golf tot de verbeelding ging spreken en zich ontwikkelde tot een tijdverdrijf voor vijftig miljoen mensen.

Er zijn nog andere factoren voor het huidige succes van golf aan te wijzen, maar voor die ontwikkeling van het golf als topsport kan Severiano Ballesteros een groot deel van de verantwoordelijkheid opeisen. Sinds in 1979 spelers van het continent aan het tot dan toe Britse Ryder-Cupteam werden toegevoegd, is de 34-jarige Spanjaard de grote inspirator. Twee jaar geleden trouwde hij en toen hij vorig jaar vader werd, had dat ruim een jaar nadelige gevolgen voor zijn spel. In de pers werd hij al afgeschreven, maar dit jaar won hij drie toernooien in vijf weken en begon hij aan de strijd om de Ryder Cup als de nummer één van de Europese ranglijst.

Van de 13½ punten die Europa tegen Amerika veroverde, nam Ballesteros van de 12 spelers maar liefst 4½ punten voor zijn rekening. In de foursomes en vierballen won hij samen met zijn landgenoot José-Maria Olazabal drie partijen en speelde hij een keer gelijk tegen de twee beste Amerikanen, Payne Stewart en Fred Couples. Op de laatste dag won Ballesteros zijn single zonder moeite en moest Olazabal uiteindelijk zijn tol betalen voor de druk en de vermoeidheid. Al enige jaren heeft Ballesteros in de negen jaar jongere Olazabal zijn kroonprins gevonden, maar als het er werkelijk om gaat is de nestor nog steeds de meerdere. Golf is een individuele sport, maar in een teamevenement als de Ryder Cup kan het instinct van Ballesteros krachten aanwenden die anderen ontberen. Europa had vijf debutanten en was derhalve erg afhankelijk van ervaren topspelers als Ian Woosnam en Nick Faldo, de nummers een en drie van de wereld. Gewend aan succes als individuen vielen zij echter als koppel in de foursomes en vierballen door de mand. Gedreven door wat Ballesteros destino noemt, overlegden de Spanjaarden bij iedere situatie de verschillende mogelijkheden en moedigden ze elkaar met woorden en gebaren aan. Faldo Woosnam spraken geen woord met elkaar en zagen in vier van hun zes partijen de punten naar Amerika gaan.

Het was een goede zet van de Europese captain Gallacher om Bernhard Langer gisteren als laatste in te delen. Met een gelijke stand van 8-8 begonnen beide partijen aan de twaalf singles en de kans was groot dat de beslissing in een van de laatste partijen zou vallen. Langer staat weliswaar bekend als de langzaamste speler van de Tour, maar beschikt over een geweldig temperament voor golf. Zijn partij tegen Hale Irwin werd inderdaad van cruciaal belang. De Duitser had de hele partij achtergestaan en won tegen het eind enkele holes terug toen hij in de gaten kreeg dat het uiteindelijke resultaat voor Europa van hem zou afhangen. Dat was Langer ten voeten uit, maar op de laatste hole kwam hij drie centimeter te kort.

Beste speler bij de Amerikanen was Fred Couples. Net als Ballesteros behaalde hij een winstpercentage van negentig procent. De overwinning van de Amerikanen zal weinig invloed hebben op de verhoudingen in de internationale golfwereld. In Amerika dient zich nauwelijks jong talent aan terwijl de debutanten in het Europese team gemiddeld 27 waren.

Het bijzondere van de Ryder Cup is dat de 24 spelers er geen cent mee verdienen. Zo is het sinds 1927 geweest en zo is het nu nog, terwijl het evenement door de spelers wordt aangeduid als "de Hoge Tempel van de stress' omdat er zoveel belangen op het spel staan. Geen financieel belang dit keer, maar eigen belang om te winnen en vooral niet te willen verliezen. De inkomsten van het evenement belopen bijna twintig miljoen gulden en worden verkregen uit kaartverkoop, tv-contracten en de opbrengsten van het promodorp en vormen van merchandising, zoals de verkoop van truien met het Ryder-logo erop. De buit wordt verdeeld door de beide professionalorganisaties van de continenten, die de bedragen aanwenden voor de verdere ontwikkeling van de sport.