Amerikaanse golfers in Ryder Cup op zoek naar eerherstel

KYAWAH ISLAND, 26 SEPT. De golfwereld ziet met veel spanning uit naar het toernooi om de Ryder Cup, dat morgen op de baan van Kyawah Island in South Carolina van start gaat. Het is de tweejaarlijkse wedstrijd tussen de twaalf beste spelers van Europa en de Verenigde Staten.

Tot de jaren tachtig was dit treffen nauwelijks levensvatbaar omdat van tevoren bekend was dat de Amerikanen met grote cijfers van de Britten zouden winnen. Sinds 1979 kunnen zich echter ook spelers van het continent voor het Europese team plaatsen en werd met Severiano Ballesteros en Bernhard Langer erbij aan een inhaalrace begonnen. Hoewel Amerika nog drie keer zou winnen, werd het verschil steeds kleiner. Ook de benoeming van oud-kampioen Tony Jacklin als non-playing captain zou een positieve uitwerking hebben. Jacklin wilde dat zijn team met respect zou worden behandeld, zodat de spelers zichzelf en hun kansen serieus zouden nemen. Hij stond erop dat zijn team in stijl zou reizen (Concorde) en in stijl gekleed zou gaan. Met zijn ervaring en persoonlijkheid zou hij, samen met Ballesteros, de grote inspirator worden van de Europese successen die volgden. In 1985 won Europa voor het eerst sinds 28 jaar en twee jaar later werden de Amerikanen voor het eerst op eigen bodem verschalkt. In korte tijd was de Ryder Cup interessant geworden en was het door de spanning en de vele hoogtepunten en drama's uitgegroeid tot een sportspektakel van de eerste orde.

Op doorreis naar Engeland twee jaar geleden gebood president Bush zijn twaalf landgenoten tijdens een champagnelunch in het Witte Huis de beker weer mee terug te nemen naar Amerika. Zij hadden inderdaad de beste papieren, totdat op de laatste hole de ene Amerikaan na de andere de bal in de vijver sloeg en de strijd in een gelijk spel eindigde.

De Ocean Course op Kyawah Island is gloednieuw. Pas in juni vorig jaar werd het gras ingezaaid en kreeg het dagelijks 3,5 miljoen liter water toegediend. Tien holes liggen pal langs de Atlantische Oceaan. De holes die landinwaarts liggen, zijn een paar meter opgehoogd, zodat van alle punten van de baan de oceaan te zien is. Volgens de architect zullen de Europeanen op de winderige baan in het voordeel zijn. “Ze accepteren goede en slechte liggingen en goed en slecht weer. Er zijn geen mentale problemen voor hen, omdat ze op dit soort banen zijn opgegroeid”, aldus Pete Dye.

De Amerikanen, onder aanvoering van Heineken Open kampioen Payne Stewart, hebben er de laatste weken veel geoefend en zijn wat de kennis van de baan betreft in het voordeel. Vraag honderd deskundige golfers wie er gaat winnen, en de meningen zullen elkaar zo goed als in evenwicht houden.

Voor Europa is het een goede zaak dat Ballesteros dit jaar weer in grote vorm verkeert. Hoewel golf een individuele sport is, is de Ryder Cup een teamevenement en de Spanjaard kan als geen ander impulsen doorgeven aan de overige teamspelers. Zodra Ballesteros zijn destino, zoals hij het noemt, heeft gevonden zal dat van gunstige invloed zijn op het hele team. De Europeanen hebben maar liefst vijf debutanten, maar Jacklins opvolger Bernard Gallacher maakt zich geen zorgen over hen. “Het zijn geen beginners en alle vijf hebben dit seizoen een toernooi gewonnen. Als je goed genoeg bent, ben je ook oud genoeg. Mijn team houdt het midden tussen jeugd en ervaring en dat is waar ik op hoopte”, zegt de nieuwe captain.

De routine wordt behalve Ballesteros vertegenwoordigd door Woosnam, Langer, Torrance, Faldo, Olazabal en James. De laatste drie plaatsten zich niet automatisch en waren afhankelijk van een wild card.

Bij de Amerikanen gingen de wild cards naar Chip Beck en de 49-jarige Ray Floyd. Dat stuitte op veel kritiek, want velen hadden liever Jack Nicklaus (51) en John Daly in actie gezien. Nicklaus om de tegenstanders te intimideren en Daly omdat hij met zijn spectaculaire spel en zijn verrassende overwinning in het laatste grand slam toernooi tot de verbeelding spreekt. Amerika wacht al jaren op een opvolger van Nicklaus en dit was dè gelegenheid geweest om de oude meester samen te laten spelen met de nieuwe sensatie. Los van de uitkomst zou het in ieder geval veel extra belangstelling hebben opgeleverd en dat is precies wat golf in Amerika op dit moment goed gebruiken kan. Een overwinning op Europa zou een aanzienlijk eerherstel betekenen, maar de kans is groot dat dat tijdelijk is, want de gemiddelde leeftijd van de Amerikanen is 36 jaar. Zondagnacht is bekend of Ballesteros en de zijnen het zo ver hebben laten komen.