Groningen-spelers ageren tegen kritische directeur

DEN HAAG, 23 SEPT. FC Groningen leidt een enerverend bestaan. Enkele jaren geleden kon een dreigend faillissement ternauwernood worden afgewend. Vorig seizoen was de noordelijke ploeg lange tijd in de race om de landstitel en nu vertoeft het elftal van Hans Westerhof in de staart van de eredivisie. Om over de sof tegen Erfurt nog maar te zwijgen. Een crisissfeer kon dan ook niet uitblijven, vooral omdat de Oosterparkers zich sinds vorig seizoen weer afficheren als Nederlands derde topclub.

Die p moet dus voorlopig vervangen worden door een b. Daar is na het weinig aansprekende resultaat tegen FC Den Haag (2-2) van gisteren geen verandering in gekomen. Integendeel, de falende spelersgroep riep afgelopen vrijdag zelf een crisissfeer over zich af door te reageren op uitlatingen van directeur Henk Nienhuis. De Veendammer is de Pietje Bell onder de voetbalmanagers en valt al jaren op door zijn provocerende opmerkingen. Vorig seizoen, in zijn eerste jaar als directeur van de FC, moest hij zich noodgedwongen rustig houden. Er heerste immers een halleluja-stemming rondom de Martini-toren. Maar nadat FC Groningen zich twee weken geleden liet overrompelen door Sparta, kletste hij er weer eens ouderwets in. Nienhuis sprak in het weekblad Voetbal International over een blamage en had “als voetbalman van die wedstrijd een hele hoop niet begrepen.” En dan doelde hij vooral op de tactiek waarvoor trainer Hans Westerhof de verantwoordelijke man is.

Na de ontgoocheling tegen Rot-Weiss Erfurt (0-1) kregen de geïrriteerde spelers deze citaten onder ogen en enkelen ontploften van woede. Met als gevolg dat Edwin Olde Riekerink namens de spelersraad vrijdag een verklaring naar buiten bracht, waarin de selectie Nienhuis verzocht zich niet meer met de tactiek te bemoeien en steun betuigde aan trainer Hans Westerhof.

Gedonder dus in Groningen. Gisteren hielden de spelers wijselijk hun mond “om een kettingreactie” te voorkomen. Nienhuis en Westerhof stonden wel uitgebreid de pers te woord. Zonder overigens van een rel te spreken. Westerhof is bovendien het toonbeeld van de Noordelijke nuchterheid. Een man die zelfs een oorlog nog kan relativeren tot een klein meningsverschil. Nienhuis heeft voor een Groninger wel erg veel temperament. Reagerend op de verklaring van de spelers: “Belachelijk dat ik als directeur mijn mening niet zou mogen geven over het voetbalgedeelte van de FC. Ik word als eerste ter verantwoording geroepen door een raad van commissarissen. De spelers zijn in het hele bedrijf FC Groningen slechts radertjes.”

Afgelopen zaterdag had Westerhof een gesprek met Nienhuis. In dat onderhoud maakte de oefenmeester zijn directeur duidelijk dat hij geen olie op het vuur moet gooien door uitlatingen te doen in de pers. Westerhof: “Over de speelwijze praat ik met de spelers. Over de opstelling praat ik met niemand. Dat is mijn zaak. Absoluut onmogelijk dat iemand anders zich daarmee bemoeit. Ik sta wel open voor kritiek en ideeën. Maar dat moet dan binnenskamers blijven. Dat geldt ook voor de spelers. Ik heb hun handelwijze niet verstandig gevonden.”

Westerhof vindt niet dat zijn bevoegdheden worden ondergraven. “Ik heb soms het idee dat anderen bozer zijn dan ikzelf. Dit glijdt echt langs mij heen. In mijn contract staat duidelijk omschreven wat mijn werkterrein is. Ik ben alleen verantwoording schuldig aan technisch directeur Martin Koeman.” Vorig seizoen kwam Westerhof in aanmerking voor de titel "coach van het jaar'. Nu dreigt hij in het noorden aan de schandpaal te worden genageld. En dat kan slecht aflopen, hebben Rob Jacobs en Han Berger al eens ervaren. “Vorig jaar besloot ik uit het onderwijs te stappen en full-time in het voetbal te gaan werken. Toen al wist ik dat er andere momenten zouden komen. Als het goed gaat wordt een trainer op handen gedragen, is er geen betere. Je zou eerder moeten worden beoordeeld op je aanpak in tijden dat het tegenzit”, zucht Westerhof.

FC Groningen is al vanaf de voorbereiding geen schim meer van de ploeg die vorig seizoen Ajax en PSV het leven zuur maakte. Toch onderging de selectie slechts een enkele wijziging. De belangrijkste was dat Theo ten Caat naar Aberdeen vertrok. Westerhof: “De kerngroep is inderdaad in tact gebleven. Maar de steunpilaren van vorig seizoen tobben met zichzelf in het begin van deze competitie. Edwin Olde Riekerink is eindelijk weer op zijn oude niveau gekomen. Jan van Dijk heb ik twee weken rust moeten geven voor zijn achillespeesblessure. Hij is al aangewezen als de zondebok. Plotseling zou Jan te oud zijn. Daar moet ik toch echt om lachen. We krijgen over hem nu dezelfde verhalen te horen als bij Frans Thijssen destijds. Daar zat de sleet ook in, maar hij ging nog jaren mee.”

Dieptepunt van de malaise bij Groningen was natuurlijk de nederlaag tegen Erfurt van afgelopen woensdag. Westerhof trof de volgende dag een ontredderde spelersgroep aan. “Milko Djurovski heeft mij beloofd dat hij in Erfurt twee doelpunten maakt. Hij voelt zich persoonlijk schuldig aan de nederlaag doordat hij die strafschop miste. Gelukkig dat er nog een tweede kans komt. Normaal kan de tandpasta niet meer terug in de tube.” De spelersgroep heeft aan het geschutter in het UEFA-Cup-toernooi geen trauma overgehouden. Westerhof: “Het mooie van voetbal is dat je je na zo'n nederlaag een dag ziek voelt en daarna kun je het vizier al weer richten op de volgende wedstrijd. Stel je voor dat je een keer in de maand zou spelen. We hebben Erfurt met onze speelwijze zelf sterk gemaakt. Dat zal in de uitwedstrijd niet meer gebeuren.”