Zilveren pijl moet straks weer stralen

ROTTERDAM, 21 SEPT. Hij begint morgen in het Portugese Estoril pas aan zijn derde Grand-Prix en toch heet hij al de ontdekking van het jaar te zijn. De 22-jarige Duitser Michael Schumacher heeft in korte tijd grote naam gemaakt in de Formule I. De onverschrokken coureur uit Kerpen die als kind met snelheid vertrouwd raakte omdat zijn vader een kartbaan exploiteert, is een fenomeen in de eredivisie van de autosport.

De Duitsers ontberen gedurende geruime tijd een held in deze sport. Jammer voor de goedlachse, atletisch gebouwde Michael is dat hij werd vergeleken met Stefan Bellof, een vermaard regenrijder die het leven liet op het verraderlijke circuit van Francorchamps in de Belgische Ardennen. Uitgerekend daar debuteerde Schumacher. Of men heeft het over Wolfgang von Trips. Ook een tikje bedenkelijk want de edelman uit Hemmersbach stond dertig jaar geleden op het punt te worden gekroond tot wereldkampioen toen hij op Monza verongelukte. De nieuwe stalgenoot van Schumacher, drievoudige wereldkampioen Nelson Piquet (inmiddels 39 jaar oud en tweehonderd Grote Prijzen achter zijn naam) presenteerde ook al een minder gelukkige vergelijking. De Braziliaan vergeleek hem met de betreurde Canadees Gilles Villeneuve. Dat Schumacher de nieuwe Rothengatter is, zul je de kenners niet horen opmerken. De man heeft het potentieel om binnen een paar jaar wereldkampioen te worden. En dan dringen zich nu eenmaal vergelijkingen op met rijders die het materiaal en zichzelf niet sparen.

De wereld was verbaasd door het rijden van deze aanstaande Senna met de groene Jordan op Francorchamps. Hij verving de Belg Bertrand Gachot in het team van de Ier Eddie Jordan. Gachot raakte in Londen betrokken bij een incident met een taxichauffeur na een aanrijding. Hij verweerde zich met een gaspatroon en zucht nu in een Britse gavangenis. Diens carrière is gebroken.

Schumacher mocht voorrijden bij Jordan op het snelle circuit van Silverstone. Dat was schrikken. Binnen enkele ronden haalde men hem de pits binnen want hij reed veel te hard. Men was bang dat de kostbare bolide in twee stukken brak. Zelf bekende hij dat hij een beetje nerveus was omdat hij een goede indruk wilde maken. Een paar dagen later trainde hij in België naar de zevende plaats. Wereldkampioen Ayrton Senna roemde de onverschrokken Duitser. Geen wonder, alleen zij namen de levensgevaarlijke bocht heuvel op vol gas in de hoogste versnelling. Schumacher reed alsof hij nooit anders had gedaan. Om de vele loftuitingen af te weren merkte hij op dat de wagen zo goed was en zo eenvoudig viel te besturen. Dat hij in de eerste ronde met pech uitviel, deed niet ter zake. Hij had zich afdoende bewezen voor het front van de troupe.

Meestal beginnen nieuwelingen onderaan, hebben moeite met de wagen en het circuit. Schumacher bleek een natuurtalent van het zuiverste water. Hij had er nooit eerder gereden. “Ja, de avond voor de training op de fiets”, lichtte hij zonder overdrijven toe. Hoewel Schumacher verraste, moeten zijn prestaties worden getoetst aan de voorgeschiedenis. Sinds twee jaar staat hij onder contract bij Mercedes-Benz, als rijder van de sportwagenploeg. Jochen Neerpasch, voormalig coureur en thans manager bij het merk met de ster, haalde hij een oude truc uit de hoge hoed. Het junior team. Dat voerde hij ooit bij BMW met veel succes ten tonele. Jonge rijders gaarstomen voor het grote werk. Nu pakte hij Schumacher, Wendlinger en Kreutzpointner aan. In de winter van 1989 reed Michael zo'n 8.000 testkilometers met de 750 PK sterke sportwagen. Voor de begeleiding zorgde veteraan Jochen Mass. Het systeem werkte, Schumacher en Wendlinger sloegen geen gek figuur in het WK Sportwagens en wonnen ieder een race. Michael viel ook op in de Formule III, werd verleden jaar Duits kampioen en won races in Macao en Japan. En dan nu de officiële Mercedes-rijder als veelbelovend nieuwkomer in een team dat gebruik maakt van Ford-motoren.

De opzet ligt voor de hand. Mercedes bereidt de terugkeer voor naar de Formule I. Sinds 1955 is men er niet meer bij. Maar er wordt nog steeds handig ingespeeld op het glorierijke verleden. Vijfvoudig wereldkampioen Juan Manuel Fangio, inmiddels tachtig, en eeuwige tweede Stirling Moss (62) zijn op afroep beschikbaar om de beroemde wagens uit het museum te demonstreren. Mercedes teert nog steeds op de oude roem. En dat vraagt om voorzichtigheid. Men is benauwd voor een zilveren pijlen-syndroom, bang om te falen in het licht van het verleden. Als men komt, dan gelijk goed. En daarom wil men een topper.

Iemand als Senna of Prost samen met Schumacher lijkt ideaal. Het wachten is op de beslissing van de directie. Voorlopig mondde het rijden van Schumacher uit op een fikse rel. De volgende race zat hij in plaats van Roberto Moreno in de Benetton op Monza. Jordan voelde zich beroofd van zijn nieuwe man, Piquet klaagde dat zijn vriend en stalgenoot Moreno de zak kreeg. Contracten bleken waardeloos.

Schumacher werd centrum van een geweldige koehandel. Benneton-manager Tom Walkinshaw was terecht verbaasd dat Jordan geen waterdicht contract had met de Duitser. Die zit nu tot en met 1995 bij Benneton, voor welk subteam bij in Italië bij zijn tweede Grand Prix wel de streep haalde. Als vijfde, pal voor routinier Piquet. Schumacher verbaasde door zijn foutloze rijden, zijn snelheid en beheersing. Of dat zo blijft, moet de toekomst leren. Hij hoeft zich geen zorgen te maken. Want Mercedes, waarvoor hij met sportwagens blijft uitkomen, betaalde bij Jordan en bracht hem onder bij Benneton. Daar willen ze hem graag houden. Hij kan maar op één manier vertrekken en dat is wanneer Mercedes hem wil hebben voor het nieuwe eigen team. Dat het beroemde merk terugkeert, lijkt een kwestie van tijd. Ondertussen wordt hard gewerkt aan de scholing van een toekomstige ster, die ooit moet stralen in een zilveren pijl.