Indiase actie tegen rebellen in Assam

NEW DELHI, 17 SEPT. Het Indiase leger is het afgelopen weekeinde in de noordoostelijke deelstaat Assam begonnen met een grootscheepse operatie tegen het Verenigde Bevrijdingsfront van Assam (ULFA), een marxistische guerrillaorganisatie. Volgens een legerwoordvoerder zijn tot nu toe 136 vermeende rebellen aangehouden en werden 12 kampen van de ULFA vernietigd.

Het is de tweede maal dat het leger optreedt tegen de ULFA in Assam, een deelstaat aan de grens met Birma, waar grote theeplantages zijn en de bodem rijk is aan olie. In april had een legeroperatie plaats, die werd beëindigd nadat het ULFA, dat streeft naar onafhankelijkheid voor Assam, had toegezegd tijdens de verkiezingscampagne in mei en juni geen aanslagen te zullen uitvoeren.

Even bestond de hoop dat het ULFA bereid zou zijn te onderhandelen over autonomie en het slepende conflict daarmee ten einde zou zijn, maar op 1 juli sloeg het ULFA weer toe met de ontvoering van 13 overheidsfunctionarissen en een Sovjet-technicus. De ontvoerders eisten de vrijlating van de ruim 600 ULFA-strijders die bij de operatie in april gevangen waren genomen.

De regering van de deelstaat gaf toe en ruilde 450 rebellen tegen vijf van de gegijzelden, maar daarmee nam het ULFA geen genoegen. Drie andere ontvoerden werden in koelen bloede vermoord, terwijl de Sovjet-technicus "op de vlucht' werd doodgeschoten.

Vorige week doodden de rebellen bij aanslagen twee overheidsfunctionarissen, onder wie een ingenieur van de Commissie voor Olie en Gas (ONGC), de Indiase staatsmaatschappij. Het personeel van de ONGC ging uit protest tegen de moord in het hele land een week in staking. Onduidelijk is of de eis van de stakers voor militaire actie tegen het ULFA de centrale regering in New Delhi heeft beïnvloed, maar premier Rao gaf het leger zaterdag in elk geval opdracht in zes districten in Assam op te treden onder de naam Operatie Neushoorn.

ULFA heeft inmiddels geëist dat al zijn strijders die nog gevangen worden gehouden ogenblikkelijk worden vrijgelaten, zo niet dan zullen de laatste vijf gijzelaars worden gedood.

De terugkeer van het leger in Assam is een pijnlijke zaak voor de regering van de deelstaat, die wordt geleid door de Congrespartij. Bij de verkiezingen in juni, die tegelijkertijd met de landelijke verkiezingen werden gehouden, versloeg de Congrespartij in Assam de regerende AGP-partij, die streeft naar verregaande autonomie en die door sommigen werd beschuldigd van banden met het ULFA.

De duidelijke uitspraak van de Assamese kiezers tegen de AGP en het ULFA weerhield de marxistische militanten niet van nieuwe acties. En de deelstaatregering, geleid door Hiteshwar Saikia, bleek niet sterk genoeg om het geweld van de guerrillastrijders te keren. Het ULFA opereert voornamelijk vanuit schuilplaatsen in de jungle, waar het beschikt over grote wapenvoorraden. De extremisten zouden ook zijn geïnfiltreerd in politie en ambtenarij.