Connors wist al na zijn winst in de tweede set: "Die boy is rijp voor de strop'; Paul Haarhuis verliest van tennislegende

NEW YORK, 6 SEPT. Paul Haarhuis heeft vannacht niet kunnen verhinderen dat de US Open steeds meer uitgroeit tot de Connors Open. Hij verloor in vier sets van de Amerikaanse tennisveteraan: 6-4, 6-7, 4-6, 2-6.

Haarhuis vocht twee sets voor wat hij waard was maar raakte daarna verlamd door het charisma van de 39-jarige tennissende entertainer. Na 2 uur en 55 minuten kwam er een einde aan zijn alleszins bevredigende toenooi in New York. Connors stapte voor de vijftiende keer in zijn lange loopbaan de halve finales op Flushing Meadows in.

De confrontatie tussen Connors en Haarhuis werd bij lange niet het spektakelstuk dat door de volgers werd verwacht. Vitas Gerulaitis en John McEnroe vreesden voor de overlevingskansen van Connors. “Haarhuis kan Jimmy pijn doen”, meende Gerulaitis. “Veel pijn zelfs. Ik weet niet of Jimmy na de marathonpartij tegen Krickstein veel pijn kan verdragen.” McEnroe gaf Haarhuis net als de bookmakers in New York een kans van 10 tegen 1. “Hij is een intelligente speler”, was zijn redenering. “Hij weet dat hij Jimmy constant op de forehand moet bestoken. Op die kant kan hij openingen maken.”

De grootheden leken hun gelijk te krijgen in de eerste set. Voor het afgeladen stadion (20.226 man) had Haarhuis een bliksemstart. Binnen twaalf minuten stond het 4-0. “Ik was verbluft”, zei Connors later. “Ik dacht: is dit een tennispartij, of word ik hier weggemept.” De Brabander speelde perfect, sloeg alles op de forehand van Connors en hield het tempo straf.

De fans werden stil. Muisstil vaak. Velen droegen een T-shirt met de tekst 'Go Jimmy Go', maar Jimmy stond erbij en keek ernaar. De bevlieging van de Brabander was krachtig en prachtig, maar kort. Met het geduld van de echte topper ontworstelde Connors zich aan de druk, al verloor hij wel de eerste set: 6-4.

Het breekpunt van de wedstrijd lag diep in de tweede set. Op 5-4 mocht Haarhuis, na een doorbraak op love, serveren voor de tweede set. “Ik besefte dat verlies van de tweede set fatale gevolgen kon hebben”, aldus Connors. Vervolgens combineerde hij zijn rol van tennisser met die van entertainer. Tot groot genoegen van de fans, die tachtig minuten hun held aarzelend hadden aangemoedigd en smekend hadden verzocht eindelijk eens werk te maken van die Dutchman. “You're a legend, Jimmy, Haihoes a punker”, schreeuwde een rood aanlopende veertig-plusser.

Op 30-40 volgde de mooiste rally van de wedstrijd. In de ogen van vele Amerikanen zelfs van het toernooi, en misschien wel van het jaar. Haarhuis kon vier keer aanleggen voor een smash, Connors bracht de bal vier keer huizenhoog terug. Haarhuis kon twee keer volleren, Connors bracht de eerste terug en passeerde hem op de tweede met een streep. “Ik kon de bal in het donker niet goed timen”, verklaarde Haarhuis, “daarom smashte ik niet voluit. Het risico van een afzwaaier was te groot. Natuurlijk had ik de bal eerst moeten laten stuiteren. Maar dat is gepraat achteraf.”

Het publiek had er geen boodschap aan. Dat ging massaal de banken op en gaf Connors een minutenlange staande ovatie. Haarhuis kreeg er kippevel van. Connors speelde zijn rol van showman perfect, en greep de tiebreak (7-3) aan om de gelijkmaker te scoren. “Dat verlies”, vatte Haarhuis samen, “heb ik slecht verwerkt. Ik had die tweede set kunnen en moeten winnen. Dan was ik in een keer doorgestoomd.”

De wedstrijd, die in Australië, Japan, China en twaalf Europese landen live werd uitgezonden, had zijn hoogtepunt achter de rug. In de derde en vierde set behoefde Connors geen heroïsche daden te verrichten om Haarhuis op tilt te zetten. “Elke bal”, vertelde Connors, “werd voor mij een basketbal. Ik kon zijn spel lezen en schrijven in de derde set. Hij wist geen raad met mijn diepe, lage ballen, sloeg ze halfcourt terug en trok mij gewoon naar het net.”

Toch weigerde Haarhuis zich zonder slag of stoot verloren te geven. Al was het venijn, de agressie van de opening er in die fase al lang van af. Tot 4-4 hielden beide spelers hun opslag. In de negende game raakte Haarhuis het initiatief volledig kwijt. “Hij zoekt te weinig de forehand van Connors”, meldde McEnroe, die het onheil zag aankomen en zijn weddenschap de mist in zag gaan. “Als Haarhuis de wedstrijd wil openhouden, moet hij de backhand van Connors opzoeken. Openingen maken, naar het net gaan en aanvallen.”

Haarhuis raakte geïntimideerd. “Het publiek deed mij niets. Connors wel. Ik raakte onder de indruk. Hij speelde scherp, agressief. Hield de bal diep en laag. Ik kon gewoon niet aanvallen. Naar het net gaan was onverantwoord.” Het was om het even. Op de baseline verloor hij de duels ook. Connors forceerde twee breekpunten en brak op het tweede de opslag van Haarhuis. Het was de inleiding voor de tweede setwinst van Connors (6-4).

“Toen knapte er iets in mij”, zei Haarhuis. “Ik kon niet meer positief blijven. Viel in een zwart gat.” Connors zag het, nee, voelde het. “Hij was down. Ik wist het, merkte het aan alles. Ik zei direct: spring er boven op, Jimmy. Die boy is rijp voor de strop.”

Connors dook er inderdaad als een panter op. Toegejuicht door het publiek dat spandoekjes met “Jimmy for President” tevoorschijn haalde, en “Jimmy, we love you”. Met 6-2 maakte de 39-jarige Hurricane Jimmy, zoals een boulevardblad hem noemde na zijn beklemmende zege op Krickstein, een einde aan de martelgang van Haarhuis.”

Tevreden over zijn Connors Open was hij nog niet. “Als ik tevreden was”, zei hij met de wijsheid van de routinier, “had ik vanavond verloren van Haarhuis. Ik moet hongerig blijven. Nieuwsgierig ook.” Haarhuis was knap gefrustreerd na zijn nederlaag, die gehonoreerd werd met 51.900 dollar (104.000 gulden). “Ik heb respect voor de manier waarop Connors gespeeld heeft. Niet voor mijn eigen spel.”

Toch was de Brabander, die dit weekeinde alweer in de nationale competitie uitkomt, wel tevreden over zijn derde US Open. “Met de kwart finales heb ik meer bereikt dan ik voor mogelijk had gehouden. Ik ben op de wereldranglijst gestegen naar rond de dertig. Ik kan moeilijk ontevreden zijn.” Alleen de aftiteling van de kwartfinales op Flushing Meadows viel hem tegen: de US Open met in de hoofdrol: Jimmy Connors. Co-starring: Paul Haarhuis.

In de halve finales ontmoet Connors zijn landgenoot Courier, die titelverdediger Sampras in drie sets (6-2, 7-6, 7-6) uitschakelde. De andere halve eindstrijd is een klassieker: Edberg tegen Lendl.

Lendl raakte tegen Wimbledon-winnaar Stich 1-2 achter in sets en 0-3 in de tiebreak van de vierde. In verslagen positie speelde hij zijn beste tennis. Hij won de tiebreak met 7-5 en Stich haakte net als Krajicek in de eerste ronde in de vijfde set mentaal gebroken af: 1-6.