Veel staat er op het spel in zaak-Noriega

MIAMI, 5 SEPT. Na driemaal te zijn uitgesteld, begint vandaag in Miami dan eindelijk het proces tegen Panama's voormalige sterke man Manuel Antonio Noriega. Hij staat terecht op beschuldiging van handel in cocaïne en het witwassen van drugswinsten. Een gewone drugszaak is het echter allerminst.

Het is voor het eerst dat een buitenlands staatshoofd voor een Amerikaanse rechtbank staat. Om hem te arresteren achtten de VS het in december 1989 nodig Panama binnen te vallen onder de codenaam "Just Cause'.

Of de VS wel voor een goede zaak vochten, zal tijdens dit proces moeten blijken. Zo zullen Noriega's advocaten trachten te bewijzen dat de VS zelf vuile handen hebben; men liet zijn drugspraktijken toe, omdat Noriega een onmisbare factor was in het Latijns-Amerikaanse krachtenspel. Tot 1987 stond hij op de loonlijst van de CIA, hij leverde belangrijke informatie aan de Amerikaanse drugsbestrijdingsdienst DEA en mogelijk was hij ook betrokken bij de illegale financiering van de Nicaraguaanse contras door de VS.

De uitkomst van het proces tegen Noriega is ook van belang voor de relatie tussen verschillende Latijns-Amerikaanse landen en de VS, waarvan zij economisch afhankelijk zijn. Wanneer zou blijken dat Amerika Noriega's drugspraktijken heeft toegestaan of mogelijk heeft bevorderd, is dat een slag voor de geloofwaardigheid van Bush' "drugsoorlog' in Latijns Amerika.