Westland-IBM winnen Britse helicopter-order

LONDEN, 3 SEPT. De Britse regering heeft een consortium van de Britse helicopterfabrikant Westland en het Amerikaanse computerconcern IBM een order van 1,5 miljard pond (bijna 5 miljard gulden) gegund voor de levering van 44 helicopters aan de Royal Navy.

Dit is gisteren bekendgemaakt door minister van defensie, Tom King. De nieuwe helicopter Merlin wordt de vervanger van de verouderde Sea King en dient voor de bestrijding van onderzeeërs.

Een ander consortium dat in de race was voor de reuzenorder, bestaande uit het Britse GEC en het Britse Aerospace, viste achter het net. Volgens minister King waren beide te duur, hoewel ze nog op het laatste moment hun prijs verlaagden.

De Merlin is een voor de marine aangepaste versie van de transporthelicopter EH101 die Westland heeft ontwikkeld met het Italiaanse bedrijf Agusta. Voor helicopters op basis van dat type zijn al bestellingen gedaan door de marines van Italië en Canada. Geschat wordt dat er voor de EH101 een markt is voor civiel en militair gebruik van 750 stuks ter waarde van tien miljard pond (33 miljard gulden).

Westland, de enige bouwer van helicopters in Groot-Brittannië, was in 1986 het middelpunt van een politieke storm die leidde tot het aftreden van twee ministers, Michael Heseltine en Leon Brittan, en bijna tot de neergang van de regering-Thatcher. Heseltine, toen minister van defensie, wilde het noodlijdende Westland redden door het concern op te nemen in een Europees consortium, maar Thatcher koos voor redding door het Amerikaanse United Technologies. Via een gelekte brief werd Heseltine zwart gemaakt waarna deze eieren voor zijn geld koos en zowel hij als industrieminister Brittan aftrad. Premier Thatcher werd in november vorig jaar gedwongen tot aftreden waarbij Heseltine haar grote uitdager was. Heseltine is nu minister van milieu in het kabinet-Major. (DPA, AP, Reuter)