Het enige moderne op Orchideeën-eiland is het gedumpte kernafval; Vuilnisbelten in een tropisch paradijs

Over de geschiedenis van Lanyu voor de Japanse kolonisatie (1895) is weinig met zekerheid bekend.

De Japanners gaven het geen eigen naam, maar handhaafden - evenals voor het hoofdeiland Formosa - de Portugese naam "Botel Tobago'. De Yami-naam luidt: "Pongso-no-tawo' (eiland der mensen). De Yami's hebben zich waarschijnlijk in de zestiende eeuw, toen de Spanjaarden bezit van de Filippijnen namen, vanuit de Noord-Filippijnse Bataan-eilanden op Lanyu gevestigd. Rosemary Thomson, een Canadese zendelinge en linguiste heeft jaren op het Bataan-eiland Ibatan gewoond en ontdekt dat de taal grotendeels identiek is aan het Yami. Chinese invloed is er tot 1945 niet geweest, want hoewel het Mandsjoe-keizerrijk na een korte periode van Nederlandse overheersing (1624-1661) in 1683 bezit nam van Formosa, kwam er pas in 1885 effectief Chinees bestuur. Na de Japanse onderwerping in 1895 werd Botel Tobago het lievelingsoord voor Japanse anthropologen. Zij streefden ernaar om het tot een "Wereld-anthropologisch Museum' te maken, waar de Yami's voor eeuwig hun primitieve levenswijze zouden kunnen voortzetten.