Vogelbekdier kwam vroeger ook voor in Zuid-Amerika

Tijdens een studentenexcursie in de Golf van San Jorge, zo'n 1500 kilometer ten zuiden van Bueno Aires, hebben Argentijnse onderzoekers een 62 miljoen jaar oude fossiele tand ontdekt van het Vogelbekdier (Platypus). Het Vogelbekdier is een raadselachtig beest, een zoogdier met een eendesnavel en een bontjas, dat eieren legt en tot nog toe alleen uit Australië bekend was. Het behoort - samen met de miereneter - tot de Monotremata, een zeer primitieve onderklasse van de zoogdieren die zo'n 150 miljoen jaar geleden is ontstaan. Naast de Monotremata behoren de buideldieren (Marsupiala) en de moderne Placentalia (walvis, muis, mens) tot de klasse der zoogdieren die dus als enige verbindend element het zogen van de jongen hebben.

Het vogelbekdier - dat net als vogels een nestje maakt om de eieren uit te broeden maar de jongen wel melk geeft - is naast het buideldier de kangoeroe het nationale symbool van Australië.

De ontdekking van het Zuidamerikaanse fossiele Vogelbekdiertandje, zomaar op de grond, aan de voet van een klif, heeft dan ook voor veel opschudding gezorgd. Dit bevestigt het vermoeden dat de Monotremata oorspronkelijk ook thuishoorden in Zuid-Amerika en op Antarctica, twee continenten die tot 38 miljoen jaar geleden tot dezelfde landmassa behoorden. Buideldieren, met als vertegenwoordiger de opossum, leven wel in Zuid-Amerika. In Antarctica zijn de laatste tien jaar veel fossielen van buideldieren gevonden.

De fossiele tand van het Vogelbekdier, tot nog toe de enige vondst buiten Australië, werd al in februari van dit jaar gevonden, maar de ontdekking werd pas deze week bekend gemaakt op een persconferentie in Sydney met deskundigen van de Universiteit van Nieuw Zuid Wales. Een publicatie in Nature is in voorbereiding. ""Het fossiel zag er zo vreemd uit, we hadden geen idee wat het was'', vertelde een student van de Universidad Nacional de La Plata . ""Pas na een hele tijd kwamen op het idee dat het waarschijnlijk afkomstig was van de het vogelbekdier.''

Moderne Vogelbekdieren bezitten geen tanden meer. Pas toen de Argentijnse onderzoekers een Australische publicatie in handen kregen waarin de tanden van de prehistorische Platypus werden beschreven, konden ze hun vondst plaatsen. Met steun van de Australian Geographical Society gaat men verder zoeken.