Giftige zeester paait massaal en vreet koraalrif kaal

Grote delen van het beroemde Australische Grote Barrièrerif zijn de afgelopen tien jaar kaalgevreten.

Dat is het werk van de Doornenkroon (Acanthaster planci), een enorme, veelkleurige zeester, die 30 tot 70 centimeter groot kan worden, harde stekels met giftige punten heeft en zich voedt met levende koraaldiertjes. Volgens biologen van het Instituut voor Zeewetenschappen in Townsville hebben invasies van zeesterren grote schade aangericht.

De biologen zagen hun doorzichtige eitjes, 150 tot 200 micrometer in doorsnee, plotseling in melkachtige wolken door de oceaan drijven. Dit was nooit eerder waargenomen. Het Australische veldonderzoek wijst uit dat de dieren de gewoonte hebben om na wekenlang wachten ineens allemaal tegelijk te paaien. Mogelijk stimuleren ze elkaar door nog onbekende chemische signaalstoffen in het water af te scheiden.

Doornenkronen staan hierin niet alleen. Het blijkt dat ook andere soorten, waaronder koraaldiertjes, zeekomkommers en zee-egels plotseling en massaal tot paaien overgaan. De eieren hebben hierdoor een hoge kans om bevrucht te raken. Van de eieren van de Doornenkroon bleek op het hoogtepunt van de activiteit ruim 90 procent bevrucht te zijn, miljoenen larven drijven met de stroom mee op weg naar nieuwe koraalriffen. Onderzoekers zouden van deze gegevens gebruik kunnen maken om te voorspellen wanneer een nieuwe invasie van zeesterren te verwachten is. (New Scientist 3 augustus)