De reddende engel langs Monty Pythons lijdensweg

The movie life of George, zondagavond, Ned. 2 21.50-22.41u. Maandagavond (22.10-23.45u) de Python-film Life of Brian op RTL 4.

Als het over film gaat, is de BRT er meestal sneller bij dan de Nederlandse omroep. De documentaire The movie life of George, zondagavond bij de VPRO, was dan ook ruim een jaar geleden al te zien via de Vlaamse staatsomroep. Vaak is dat helemaal geen probleem: de meeste filmportretten zijn tijdloos. Maar in dit geval wordt het verhaal steeds onvollediger naarmate het langer op de plank blijft liggen. Het gaat namelijk over de Engelse produktiemaatschappij Handmade Films, die de laatste tijd aanzienlijk minder successen boekte dan in de eerste tien jaar die hier op vrolijke wijze worden behandeld.

Handmade Films is een initiatief van George Harrison, de voormalige sologitarist van de Beatles. Hij was in 1978 de reddende engel voor het Monty Python-team, dat de film Life of Brian wilde maken en moest ervaren dat de grote filminvesteerders hun vingers niet durfden branden aan zo'n schijnbaar blasfemisch onderwerp. Harrison, een toegewijd Python-fan, legde uit eigen zak 7 miljoen gulden op tafel. De film bracht, mede dankzij het controversieel geachte onderwerp, het tienvoudige daarvan binnen - een aardig beginkapitaal om een produktiemaatschappij mee op te richten. Harrison en zijn manager besloten zich, mede geïnspireerd door film-ideeën van een aantal Python-mannen, te specialiseren in kleine, typisch Engelse en dus comedy-achtige produkties van het soort dat sinds de jaren vijftig nauwelijks meer werd gemaakt. Daaruit zijn in de documentaire heel wat fragmenten te zien.

De hoofdzakelijk rentenierende ex-Beatle toonde zich een ideaal geldschieter; als er eenmaal overeenstemming was over het (bescheiden) budget, liet hij de makers hun gang gaan. Michael Palin, John Cleese, Michael Caine en Bob Hoskins zwaaiden hem daarom uitbundig lof toe bij het tienjarig bestaan van Handmade, dat de aanleiding voor de documentaire vormde. Het oogt allemaal als een vriendenclubje dat tien jaar lang gezellig filmpjes heeft gemaakt en nu een feestje heeft gebouwd.

Sindsdien is er enigszins de klad ingekomen. De ambitieuze flop Shanghai surprise met Madonna en Sean Penn, de duurste film die Handmade ooit maakte, bracht de eerste deuk teweeg en daarna was het alsof de jeugdige onschuld voorgoed verloren raakte. Door financiële strubbelingen leek het er zelfs even op, dat het bedrijfje het hoofd niet meer boven water kon houden. Dat blijkt mee te vallen: voor de komende maanden zijn, voor het eerst na lange tijd, weer een paar nieuwe projecten aangekondigd. Maar zo zorgeloos als de jubileumdocumentaire eindigt, zo ziet het er bij Handmade allang niet meer uit.